América Latina y el Caribe: Más de 4 millones de niños y niñas menores de 5 tienen sobrepeso

En la región, la prevalencia de sobrepeso infantil, incluida su forma más severa la obesidad, supera el promedio mundial, advierte el más reciente reporte regional de UNICEF

04 Septiembre 2023
Niños comiendo
UNICEF/UN0567890/Carrillo

CIUDAD DE PANAMÁ, 31 de agosto, 2023.- Un nuevo reporte de UNICEF revela que, en América Latina y el Caribe (ALC), el sobrepeso afecta a más de cuatro millones de niños y niñas menores de 5 años, y a casi 50 millones de niños, niñas y adolescentes entre los 5 y 19 años de edad. La publicación “Crece la ola de sobrepeso en la niñez. ¿Demasiado tarde para revertir la marea en América Latina y el Caribe?” presenta los últimos datos publicados y tendencias regionales del sobrepeso infantil, destaca la respuesta de UNICEF y ofrece recomendaciones de política pública, y para el sector privado, que incluyen acciones de sensibilización en las diferentes etapas de la vida y de prevención del sobrepeso en la niñez y adolescencia. 

Las tendencias regionales son alarmantes y describen un grave problema de salud pública para ALC.  En la región, la prevalencia de sobrepeso infantil (incluida su forma severa, la obesidad) está por encima del promedio mundial y ha venido aumentando en las últimas dos décadas.  

En los niños y niñas menores de 5 años, la prevalencia de sobrepeso ha pasado de 6,8 por ciento (3.9 millones) en 2000 a 8,6 por ciento (4.2 millones) en 2022, comparado al promedio mundial actual de 5,6 por ciento. Con respecto a niños, niñas y adolescentes entre 5 y 19 años, la prevalencia ha aumentado de 21,5 por ciento (35 millones) en 2000 a 30,6 por ciento (49 millones) en 2016 (promedio mundial de 18,2 por ciento).   

La evidencia demuestra que el sobrepeso impide que niños, niñas y adolescentes crezcan sanos y alcancen su máximo potencial. Los niños y niñas que viven con sobrepeso u obesidad están más expuestos a mantener estas condiciones en la edad adulta, así como contraer enfermedades no transmisibles, como la diabetes, enfermedades cardiovasculares, hipertensión arterial y algunos tipos de cáncer, y una menor esperanza de vida.   

“Es preocupante como la ola de sobrepeso alcanza cada vez a más niños, niñas y adolescentes en América Latina y el Caribe. Cuando la obesidad infantil se mantiene en edad adulta, puede causar enfermedades crónicas que, a su vez, generan una carga económica muy alta en las familias y los países de nuestra región. El camino más costo-efectivo para acabar con esta emergencia de salud pública es la prevención durante la primera infancia y adolescencia", señaló Garry Conille, Director Regional de UNICEF para América Latina y el Caribe.

Uno de los principales determinantes del sobrepeso infantil son los entornos alimentarios obesogénicos, donde se promueve el consumo de productos no saludables y altos en azúcares, grasa y sal, y que limitan la actividad física. Estos entornos abundan en la región, especialmente en áreas urbanas, donde se calcula que viven más de 165 millones de niños, niñas y adolescentes. La exposición repetitiva a este tipo de entornos alimentarios influye en las preferencias personales, elecciones de alimentos, hábitos alimentarios poco saludables, así como en la práctica de actividad física de niños, niñas y adolescentes y sus familias, contribuyendo de esta forma al sobrepeso infantil en la región.

En la prevención del sobrepeso infantil, UNICEF reconoce la naturaleza colectiva de esta tarea y por ello colabora con gobiernos, sociedad civil, academia, sector privado y otras Agencias de Naciones Unidas para abordar sus causas. UNICEF ha venido impulsando y apoyando numerosas iniciativas y acciones en múltiples países y territorios de la región dirigidas tanto a generar evidencia científica para la toma de decisiones basadas en los derechos de la infancia, como a mejorar los entornos alimentarios y fortalecer los marcos regulatorios, las políticas y las estrategias para la prevención del sobrepeso infantil. A la vez, UNICEF también ha estado promoviendo, protegiendo y apoyando la lactancia materna, e impulsando una alimentación saludable y la actividad física.

“Tenemos la tarea urgente y colectiva de revertir la marea de sobrepeso infantil en América Latina y el Caribe. A partir de ahora, debemos acelerar aún más las acciones de prevención del sobrepeso en etapas tempranas de la vida priorizando el bienestar y la salud de nuestros niños, niñas y adolescentes”, añadió el Director Regional.

UNICEF hace un llamado a todos los sectores para que los niños, niñas y adolescentes en ALC tengan acceso a una nutrición saludable y crezcan sanos. Juntos, debemos:   

  1. Declarar la prevención del sobrepeso infantil como prioridad nacional de salud pública. Impulsar la contribución de actores clave como el sector público, la academia, la sociedad civil, el sector privado, el involucramiento de niños, niñas y adolescentes como agentes de cambio; y fomentar la colaboración entre sectores.

  2. Realizar un análisis del sobrepeso infantil y sus causas por país; seleccionar e implementar un paquete de intervenciones integrales basadas en evidencias costo-efectivas con un enfoque de derechos de la infancia; y promover la participación de los/las adolescentes, y los jóvenes.   

  3. Incrementar la inversión pública y la asignación de recursos para la prevención del sobrepeso infantil, incluyendo los sistemas de vigilancia, monitoreo y evaluación.    

  4. Fortalecer los marcos normativos, las políticas y los programas relacionados con la prevención del sobrepeso infantil.   

  5. Mejorar los entornos alimentarios, a través de la implementación de políticas alimentarias a favor de una adecuada nutrición y salud infantil; y de medidas efectivas que garanticen el acceso y la asequibilidad a alimentos saludables para todas las familias con niños y niñas, especialmente aquellos de escasos recursos.  

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Nota para los editores: 

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