La mala alimentación perjudica la salud de los niños en todo el mundo, advierte UNICEF

En el mundo, 2 de cada 3 niños menores de 2 años están mal alimentados. En Uruguay, el 43 % de los niños en edad escolar tiene sobrepeso

15 Octubre 2019
2 niñas pican verduras en la cocina de su casa
UNICEF/Uruguay/2019/Pazos

MONTEVIDEO, 15 de octubre de 2019 – Un número alarmantemente elevado de niños sufre las consecuencias de la mala alimentación y de un sistema alimentario que no tiene en cuenta sus necesidades, advirtió hoy UNICEF en un nuevo informe sobre los niños, los alimentos y la nutrición.

El Estado Mundial de la Infancia 2019: Niños, alimentos y nutrición revela que al menos uno de cada tres niños menores de cinco años —o 200 millones— está desnutrido o sufre sobrepeso. Casi 2 de cada 3 niños entre los seis meses y los dos años de edad no reciben alimentos que potencien un crecimiento rápido de sus cuerpos y sus cerebros. Esta situación puede perjudicar su desarrollo cerebral, interferir con su aprendizaje, debilitar su sistema inmunológico y aumentar el riesgo de infección y, en muchos casos, de muerte.

“A pesar de todos los avances tecnológicos, culturales y sociales de las últimas décadas, hemos perdido de vista este hecho fundamental: si los niños comen mal, viven mal”, dijo Henrietta Fore, Directora Ejecutiva de UNICEF. “Millones de niños subsisten con una dieta poco saludable porque simplemente no tienen otra opción mejor. La manera en que entendemos y respondemos a la malnutrición debe cambiar: no se trata sólo de conseguir que los niños coman lo suficiente; se trata sobre todo de conseguir que coman los alimentos adecuados. Ese es el desafío de todos nosotros hoy en día”.

El informe ofrece la evaluación más completa hasta la fecha de la malnutrición infantil en todas sus formas en el siglo XXI. Describe una triple carga de malnutrición: la desnutrición, el hambre oculta —causada por la falta de nutrientes esenciales— y el sobrepeso entre los niños menores de 5 años, al tiempo que señala que en todo el mundo:

  • 149 millones de niños padecen de retraso en el crecimiento, o son demasiado pequeños para su edad,
  • 50 millones de niños sufren de emaciación, o son demasiado delgados para su estatura,
  • 340 millones de niños —es decir, 1 de cada 2– sufren carencias de vitaminas y nutrientes esenciales, como la vitamina A y el hierro,
  • 40 millones de niños tienen sobrepeso o son obesos.

El perfil de la malnutrición en los niños de Uruguay también está cambiando.  Los niños desde muy pequeños consumen dietas muy poco diversas y con exceso de sal, azúcar y grasa que provocan la doble carga de enfermedad: retrasos en el crecimiento y sobrepeso u obesidad.

A medida que los niños crecen, su exposición a los alimentos poco saludables es alarmante, debido en gran medida a la publicidad y la comercialización inapropiadas, a la abundancia de alimentos ultraprocesados, tanto en las ciudades como también en zonas remotas, y al aumento del acceso a la comida rápida y a las bebidas altamente edulcoradas.

Por ejemplo, el informe global muestra que el 42 % de los adolescentes que asisten a la escuela en los países de bajos y medianos ingresos consumen bebidas gaseosas azucaradas por lo menos una vez al día y el 46 % ingieren comida rápida por lo menos una vez a la semana. Esas tasas ascienden al 62 % y al 49 %, respectivamente, en el caso de los adolescentes de los países de altos ingresos.

Como resultado, los niveles de sobrepeso y obesidad en la infancia y la adolescencia están aumentando en todo el mundo. Entre 2000 y 2016, la proporción de niños con sobrepeso de entre 5 y 19 años de edad se duplicó, pasando de 1 de cada 10 a casi 1 de cada 5. Hay 10 veces más niñas y 12 veces más niños de este grupo de edad que sufren de obesidad hoy en día que en 1975.

En Uruguay, el exceso de peso prevalece como el principal problema nutricional. El 12 % de los niños tienen un peso muy alto para la estatura cuando en una población con crecimiento saludable no se debería superar el 2,5 %. Además, 4 de cada 10 niños en edad escolar presenta un peso mayor al recomendado.

Para abordar esta creciente crisis de la malnutrición en todas sus formas, UNICEF hace un llamamiento urgente a los gobiernos, al sector privado, a los donantes, a los padres y madres, a las familias y a las empresas para que ayuden a los niños a crecer sanos mediante las siguientes medidas:

  1. Empoderar a las familias, los niños y los jóvenes para que exijan alimentos nutritivos, incluso mejorando la educación nutricional y utilizando legislación de eficacia probada —como los impuestos sobre el azúcar— para reducir la demanda de alimentos poco saludables.
  2. Alentar a los proveedores de alimentos a que actúen en interés de los niños, incentivando la distribución de alimentos saludables, convenientes y asequibles. 
  3. Establecer entornos de alimentación saludable para niños y adolescentes mediante la utilización de enfoques de eficacia demostrada, como el etiquetado preciso y fácil de comprender y unos controles más estrictos de la comercialización de alimentos poco saludables.
  4. Movilizar los sistemas de apoyo —salud, agua y saneamiento, educación y protección social— para mejorar los resultados en materia de nutrición para todos los niños.
  5. Recopilar, analizar y utilizar periódicamente datos y pruebas de buena calidad para orientar la acción y hacer un seguimiento de los progresos.

En Uruguay, UNICEF apoya las políticas públicas que contribuyen a crear ambientes más saludables que contribuyen al crecimiento y desarrollo de niños y adolescentes. En particular apoya el desarrollo de estrategias que revaloricen la preparación casera de alimentos; faciliten a las familias la identificación de los alimentos poco saludables a través de la rotulación frontal; regulen la publicidad dirigida a niños y generen entornos que favorezcan la alimentación saludable y la actividad física.

El país debe continuar el trabajo realizado con los niños más vulnerables y profundizar las acciones para reducir aún más la proporción de niños con un crecimiento menor al esperado.

“Estamos perdiendo terreno en la lucha por una dieta saludable”, dijo Fore. “Esta no es una batalla que podamos ganar por nuestra cuenta. Necesitamos que los gobiernos, el sector privado y la sociedad civil den prioridad a la nutrición infantil y trabajen juntos para abordar las causas de la alimentación poco saludable en todas sus formas”.

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Para obtener fotos, material de archivo, el informe completo, la hoja de datos, los gráficos y los conjuntos de datos, haga clic aquí. Después de las 00.01 GMT del 15 de octubre, puede consultar la función interactiva especial en nuestro sitio web o descargar el informe aquí.

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Paula Lago

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