Les incendies des classes en paillote sont un tragique rappel des défis du système éducatif

On en dénombre plus de 36 000 classes en paillote au Niger. Pour les remplacer, les partenaires doivent travailler ensemble à une solution de long terme qui garantira la sécurité des enfants et de meilleures conditions d'apprentissage.

Philippe Kropf
The contours of the blackboards on the wall to which the classrooms from straw were built.
UNICEF / Kropf
13 avril 2022

Il y a un an, jour pour jour, une tragédie frappait le Niger : dans l’après-midi du 13 avril 2021, 25 salles de classe de l’école «Pays-Bas », dans la capitale Niamey, ont pris feu, tuant 21 enfants, pour la plupart des enfants de moins de 5 ans. Les salles de classe avaient été construites en paille avec des toits de chaume fermées par des murs de part et d’autre, donnant sur une étroite rue non pavée. Ces classes accueillaient 1 250 de près de 3 000 élèves que l’école comptait à l’époque.

« Vous pouvez encore voir la trace des tableaux noirs contre le mur », a expliqué Gaya Habiba, la directrice de l’école maternelle de l’école Pays-Bas, lors d’une récente visite, en montrant le mur qui sépare la rue d’une zone industrielle.

L’enquête policière n’a pas permis d’établir la cause de l’incendie. Le câblage électrique sur la route et la température grimpant à 44 degrés ce jour-là sont soupçonnés d’avoir déclenché l’incendie.

Quelques mois plus tard, en novembre 2021, une tragédie similaire s’est produite à Maradi, la capitale provinciale de la région du même nom. Au moins 20 élèves du primaire sont morts et 14 ont été grièvement blessés lorsque leurs salles de classe construites en paille ont pris feu.

Un système éducatif dont on ne peut pas se passer

Le Cluster Éducation est régulièrement informé des incendies qui détruisent ces classes en paillote, y compris les bancs d’école et tout le matériel pédagogique à l’intérieur. Le nombre de classes en paillote est passé à plus de 36 000 à travers le pays au cours des dernières années. Avec une augmentation des taux de scolarisation et la croissance démographique -le Niger est le pays le plus jeune pays du monde-, chaque année, plus d’un demi-million de filles et de garçons commencent l’école primaire au Niger.

Les classes en paillotes sont devenues la seule approche pour créer un espace scolaire pour les accueillir. Avec 20% du budget total du pays pour 2022, l’éducation est déjà le deuxième poste budgétaire de l’Etat. L’éducation ne se classe que derrière l’énergie et les infrastructures avec 23% du budget total.

Malgré la détérioration de la situation sécuritaire dans la sous-région, le budget de l’éducation reste considérablement plus élevé que le budget alloué à la sécurité, qui représente 14% du budget du pays. Ceci montre à quel point l’éducation de chaque enfant au Niger est une priorité pour le gouvernement.

The minister of Education, Dr. Rabiou Ousmane, in front of one of the newly built classrooms in Gamkalé school in Niamey.
UNICEF / Kropf
Le ministre de l’Éducation, Dr. Rabiou Ousmane, devant l’une des 21 salles de classe nouvellement construites de l’école Gamkalé à Niamey.
The Education Minister addresses teachers in one of the new classrooms.
UNICEF / Kropf
Le ministre de l’Éducation s’adresse aux enseignants dans l’une des nouvelles salles de classe.

Reconstruction et soutien psychosocial

À la suite de la tragédie de l’Ecole Pays-Bas, l’UNICEF a construit 21 nouvelles salles de classe dans l’école voisine de Gamkalé, rénové 5 salles de classe existantes et réparé le bloc scolaire endommagé de l’Ecole Pays-Bas grâce au financement de la Norvège, par le biais du Fonds thématique pour l’éducation. L’école a réouvert plus tôt cette année pour 1 800 enfants et la construction d’un terrain de sport devrait commencer sous peu.

En outre, l’UNICEF, en partenariat avec le Ministère de l’éducation et l’ONG Coopi, a assuré un soutien psychosocial à tous les enseignants et élèves qui ont été témoins de la tragédie. « Ils nous ont vraiment aidés à ramener les enfants à l’école et à poursuivre leurs études », a déclaré le directeur de l’école, Manangendah Houela. Sa collègue, Mme Habiba, ajoute : « Nous avons planté des arbres dans la cour de l’école à la mémoire de chacun des enfants. Chacun porte le nom de l’un d’entre eux [écrit dessus]. »

À Maradi, où la deuxième tragédie meurtrière a eu lieu, les salles de classe incendiées ont été remplacées par des classes construites avec des briques produites localement, financées par un homme d’affaires local sans le soutien de l’UNICEF.

Le défi de remplacer toutes les classes en paillote au Niger est trop grand pour être résolu pour un seul partenaire. L’UNICEF collabore avec le Gouvernement et d’autres partenaires nationaux et internationaux pour repenser la structure du système scolaire tout en assurant une éducation ininterrompue à tous les enfants. L’objectif est le développement de plans à moyen et long terme pour, d’une part, remplacer les écoles en paillotte existantes par des bâtiments scolaires accessibles, écologiques et durables, et d’autre part, explorer les possibilités d’éducation alternative adaptée aux réalités du Niger.

paillote
UNICEF / Islamane
Vue de l’intérieur d’une classe en paillote.
A view of several classrooms constructed of straw next to a schoolhouse built of bricks with two classrooms.
UNICEF / Islamane
De nombreuses écoles doivent accroître leurs capacités avec des salles de classe construites à partir de paille facilement disponible mais hautement inflammable.

Exécuter et obtenir de l’aide

Pour une réponse à court terme, l’UNICEF travaille avec ses partenaires pour préparer les enseignants, les élèves et les communautés à réagir au mieux en cas d’incendie. L’une de ces écoles se trouve au sommet d’une petite colline dans la banlieue de Tabalak, dans la région de Tahoua. « Ici, nous avons dû construire une douzaine d’écoles paillottes pour accueillir tous les nouveaux élèves ces dernières années », explique Abubaka Issoufou, directeur de l’école.

Les enfants sont assis sur le sol dans les salles de classe, les groupes d’élèves séparés par des bâches, créant un labyrinthe construit de matériaux hautement inflammables. Dans le cadre du financement du ministère fédéral allemand des Affaires étrangères pour accroître la résilience des communautés du Sahel, cette école a été un projet pilote sur la préparation aux catastrophes, y compris les incendies.

L’école a créé un plan de risque et de réponse et les élèves ont appris comment réagir. « S’il y a un incendie, nous devons courir à l’extérieur et dans le village aussi vite que possible », explique Janilla Abubakar, une élève de six ans, en montrant les maisons voisines à environ 500 mètres.

« Nous devons crier 'au feu, au feu' et les adultes appelleront le service d’incendie et viendront à l’école pour aider. » Pendant que les élèves courent au village pour appeler à l’aide, les enseignants vérifient dans les salles de classe en feu qu’aucun des enfants ne se cache sous les tables.

Pour assurer la sécurité de l’école lorsqu’il n’y a pas de cours, la communauté a mis en place un comité d’environ 15 hommes qui se relaient dans l’école pendant les nuits et les fins de semaine. « Je suis allé dans cette école et maintenant deux de mes enfants vont à l’école ici », a déclaré Maliki Djamillou qui fait partie du comité. « Bien sûr, je passe mon temps ici pour assurer la sécurité de leur école. »