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Focus on/sur le Sahel

© UNICEF/Chad/2010/Gangale
A child is tested with a MUAC, the bracelet which measure acute malnutrition, at the community screening in Nokou, in the Kanem region, Western Chad.

In 2010, Sahelian countries (Burkina Faso, Chad, Mali, Mauritania and Niger) are affected by a major food crisis that will worsen even further child malnutrition.

UNICEF estimates that 859,000 children under the age of five in Burkina Faso, Mali, Niger, Northern Nigeria and Chad will need urgent life-saving treatment for severe acute malnutrition in 2010.

Undernutrition in children makes them especially vulnerable to disease and infection.

The impact of severe food insecurity on children from 6 months to 5 years old can already be seen in Niger and Chad, where thousands of households are out of food. A notable rise in the number of admissions of children with acute malnutrition in therapeutic feedings centers is expected.

We know how to fight malnutrition and treat affected children. Many different organizations are involved under a common plan of actions, which aim to prevent deaths and long term damage to young children in this crisis situation, by providing supplementary and therapeutic feeding to acutely malnourished children.

In the Sahel, the UNICEF strategy also addresses the underlying causes of malnutrition: protect, promote and support optimal infant and young child feeding practices, provide vitamins and minerals through fortified foods and supplements, and promote access to sanitation and clean water and preventive and curative health interventions.

These live-saving interventions which proved efficient in the past rely on community-based actions.

According to national Nutrition and Child Survival surveys led in the past years and supported by UNICEF in the countries of the Sahel, malnutrition is already equal or above emergency rates in "normal times". Poor access to health care, clean water and sanitation and a low rate of exclusive breastfeeding among lactating women explain these high levels of malnutrition.

Facts and figures
• The Sahel has some of the highest child mortality rates in the world. The regional underfive mortality rate in the Sahel is 222 per 1,000 live births (i.e. 449,000 child deaths annually). This means that one in five Sahelian children dies before age five.
• In the Sahel, malnutrition is an associated cause of over 50% of child deaths. This means that more than half the child mortality burden in the Sahel is attributable to child malnutrition, which causes about 225,000 child deaths annually.
• The Sahel also has some of the highest acute malnutrition rates in children worldwide. The latest available surveys in these five countries show that 1.5 million children under five years of age suffer from acute malnutrition.
• Acute malnutrition is affecting primarily infants and young children. Over 80% of under fives with acute malnutrition are young children under three. An estimated 18% of children under three (i.e. 1 million children) suffer from acute malnutrition.
• The prevalence of acute malnutrition in the region is over emergency thresholds.According to WHO, when the prevalence of acute malnutrition in children 6 to 59 months old is greater than 10% the nutrition situation of children is considered serious; when it is greater than 15% the nutrition situation of children is considered critical.
• Chronic malnutrition in children is widespread and severe. An estimated 40% of under fives (i.e. 4.3 million children) suffer from chronic malnutrition. Moreover, 50% of underfives who are chronically malnourished suffer from severe chronic malnutrition.
• Rates of malnutrition in children have remained over critical levels for at least a decade. During the hunger season, this prevalence can increase to a critical 15%.  These stagnant prevalence figures combined with rapid population growth translate into a 40 to 50% increase in the absolute number of malnourished children over the last ten years.
• In the Sahel, the rate of global acute malnutrition is higher between 6 months and 2 years old, because of sub-optimal infant and young child feeding practices; for instance the rate of exclusive breastfeeding in the first six months of life - 20% - is very low compared to 40% in other African regions.
• Child malnutrition is not limited to rural areas; children living in urban areas are equally affected. National surveys showed a high prevalence of malnutrition in city centers. In Ouagadougou and N’Djamena, up to 16% of underfives suffer from acute malnutrition.
• Child malnutrition is not limited to food insecure areas. Very high rates of child malnutrition are found in regions not classified as food-insecure. For example, in Niger (2005), some of the highest rates of acute malnutrition in children were found in Zinder, a region classified among those with the lowest proportion of food-insecure households.

Determinants of malnutrition in the SahelMalnutrition is associated to over 50% of child deaths in the Sahel.

In the Sahel, the major determinants of child malnutrition include:
1. Inadequate food and feeding practices in the first two years of life (breastfeeding and complementary foods and feeding practices);
2. Poor care practices for infants, young children and women particularly during pregnancy and lactation;
3. High morbidity levels and poor access to essential health services, safe drinking water and a healthy environment;
4. Women’s lack of access to education, life-saving information, and decision-making power. This leads to a vicious cycle of malnutrition and disease, the cause of unacceptably high child mortality, ill growth and poor development.

In the Sahel, a nutrition crisis in children is underway which requires an urgent and effective response to ensure that a range of evidence-based, low-cost, high impact interventions essential to child nutrition and survival are delivered at national scale through a combination of facility-based, outreach, and community-based implementation schemes.

Key interventions to respond to and prevent malnutrition
These essential interventions are three pronged:
• Food and feeding practices
• Health, hygiene and care practices
• Education, information and support.
These essential interventions are meant to prevent that children become malnourished and to care for malnourished children.

Prevention and care are achieved through improved:
• Prenatal nutrition for low birth weight prevention
• Breastfeeding practices in the first two years of life
• Complementary foods and feeding practices in the first two years of life
• Micronutrient nutrition in early childhood and during pregnancy and lactation
• Anemia control in early childhood, during pregnancy and lactation
• Feeding and care for children with severe malnutrition
• Women’s education and access to information and decision-making capacity.

Policy implications to reach MDG 1 and 4
If the Millennium Development Goals to reduce child malnutrition rates by half and child mortality rates by two-thirds between 1990 and 2015 are to be reached in the Sahel, changing the status quo and tackling unacceptable levels of child malnutrition needs to become a policy, programme and investment priority.

A nutrition crisis in children is underway.
Urgent and effective action is required. 

National Governments need to be in the driving seat, as the primary responsibility in the fight against child malnutrition is theirs.

National governments need to acknowledge the unacceptable nutrition situation of children and act upon it through adequate and sustained policy and programme action, including the allocation of appropriate human and financial resources.

United Nations agencies, humanitarian and development partners and international financial institutions need to support national efforts to prioritize the fight against child malnutrition in national development frameworks and budgets.

Finally, communities and community resource persons need to be involved as agents of change.

© UNICEF/Chad/2010/Gangale
Un enfant se fait tester à l'aide d'un MUAC, le bracelet qui sert à détecter la malnutrition aiguë, lors d'un dépistage communautaire à Nokou, dans la région du Kanem à l'ouest du Tchad.


En 2010, les pays du Sahel (Burkina Faso, Mali, Mauritanie, Niger et Tchad) sont affectés par une crise alimentaire majeure qui aggrave la malnutrition déjà élevée des enfants de la région.

L’UNICEF estime à 859 000 le nombre des enfants de moins de cinq ans au Burkina Faso, Mali, Mauritanie, Niger et Tchad qui auront besoin d’un traitement urgent contre la malnutrition sévère.

L’impact de l’insécurité alimentaire sur les enfants de 6 mois à 5 ans est déjà sensible au Niger et au Tchad, où des milliers de foyers manquent de vivres. Une augmentation significative du nombre des admissions d’enfant malnutris aiguë est attendue dans les centres thérapeutiques. La malnutrition rend les enfants particulièrement sensibles aux maladies infectieuses.

Nous savons comment combattre la malnutrition et soigner les enfants malnutris, et de nombreuses organisations sont associées dans un plan commun d’action, qui vise à prévenir les décès et les conséquences à long terme sur la santé des enfants dans cette situation de crise, en distribuant notamment des aliments de supplément et des aliments thérapeutiques aux enfants malnutris aiguës.Plus de 50% des décès des enfants sont attribuables à la malnutrition.

Dans le Sahel, la stratégie de l’UNICEF s’attaque aussi aux causes sous-jacentes de la malnutrition: protéger, promouvoir et soutenir des pratiques optimales d’alimentation des jeunes enfants, fournir des vitamines et sels minéraux par des farines enrichies et des suppléments nutritionnels, et promouvoir l’accès à l’hygiène et à l’eau potable et aux soins de santé préventifs et curatifs.

Ces actions qui ont prouvé leur efficacité pour sauver des vies d’enfants sont menées au niveau des communautés.

Selon les enquêtes nationales sur la nutrition et la survie de l’enfant menées ces dernières années avec le soutien de l’UNICEF dans les pays du Sahel, la malnutrition est toujours égale ou supérieure aux seuils d’urgence en "temps normaux".

Le faible accès aux soins, à l’eau potable et à l’hygiène et le faible niveau d’allaitement maternel exclusif chez les femmes allaitantes expliquent ces niveaux élevés de malnutrition.

Faits et chiffres
• Le Sahel présente certains des taux de mortalité infanto-juvénile les plus élevés au monde. Le taux de mortalité chez les enfants de moins de cinq ans au Sahel est de 222 pour 1 000 naissances vivantes (soit 449 000 décès d’enfants par an). Ce qui signifie qu’un enfant sur cinq dans le Sahel meurt avant l’âge de cinq ans.
• Au Sahel, plus de 50% des décès des enfants sont attribuables à la malnutrition, la cause de plus de 225 000 décès d’enfants chaque année.
• Le Sahel présente aussi certains des taux de malnutrition aiguë chez les enfants les plus élevés au monde. 
• La malnutrition aiguë touche en premier les nourrissons et les jeunes enfants. Plus de 80% des enfants de moins de cinq ans souffrant de malnutrition aiguë sont des jeunes enfants de moins de trois ans. Il est estimé que 18% des enfants de moins de trois ans (soit 1,1 millions d’enfants) souffrent de malnutrition aiguë. La malnutrition n’est pas limitée aux zones d’insécurité alimentaire.
• La prévalence de la malnutrition aiguë dans la région dépasse les seuils d’urgence. Selon l’OMS, lorsque la prévalence de la malnutrition aiguë chez les enfants de 6 à 59 mois est supérieure à 10%, la situation nutritionnelle des enfants est considérée comme sérieuse ; lorsqu’elle dépasse 15%, la situation nutritionnelle des enfants est alors considérée comme critique.
• La malnutrition chronique chez les enfants est répandue et sévère. Il est estimé que 40% des enfants de moins de cinq ans (soit 4,3 millions d’enfants) souffrent de malnutrition chronique. De plus, 50% des enfants de moins de cinq ans qui sont chroniquement malnutris souffrent de malnutrition chronique sévère.
• Les taux de malnutrition chez les enfants sont restés au-dessus des seuils critiques pendant au moins une décennie. Pendant la période de soudure (entre deux récoltes), les taux peuvent grimper à 15% ou plus. Ces prévalences stagnantes couplées à une croissance rapide de la population se traduisent par une augmentation de 40 à 50% du nombre absolu d’enfants souffrant de malnutrition dans les dix dernières années.
•Au Sahel, le taux de malnutrition aiguë est plus élevé entre 6 mois et 2 ans, à cause de pratiques d’alimentation dommageables des jeunes enfants ; ainsi, le taux d’allaitement maternel exclusif dans les six premiers mois de vie – 20% environ – est très faible comparé aux 40% enregistrés dans d’autres régions d’Afrique.
• La malnutrition des enfants n’est pas seulement limitée aux zones rurales; les enfants vivant dans les zones urbaines en souffrent également. Les enquêtes nationales révèlent des hauts niveaux de malnutrition dans les centres urbains. A Ouagadougou et N’Djamena, plus de 16% des enfants de moins de cinq ans souffrent de malnutrition aiguë.
• La malnutrition n’est pas limitée aux zones d’insécurité alimentaire. Des taux très élevés de  malnutrition chez les enfants sont rencontrés dans des régions qui ne sont pas classées comme vulnérables à l’insécurité alimentaire. Par exemple, au Niger (2005), certains des taux les plus élevés de malnutrition aiguë chez les enfants ont été trouvés à Zinder, une région où l’insécurité alimentaire est considérée comme faible.

Déterminants de la malnutrition au Sahel
Au Sahel, les déterminants majeurs de la malnutrition chez les enfants incluent :
• Des pratiques d’alimentation inadéquates dans les deux premières années de la vie (allaitement maternel et alimentation de complément à l’allaitement maternel) ;
• Des pratiques inadéquates de soins pour les nourrissons, les jeunes enfants et les femmes, particulièrement pendant la grossesse et la lactation ;
• Des niveaux de morbidité élevés et un accès limité aux services de santé essentiels, à l’eau propre et à un environnement sain ;
• Le manque d’accès des femmes à l’éducation, aux informations sur les pratiques qui sauvent, et au pouvoir de décision.
Ces facteurs conjugués engendrent le cercle vicieux de la malnutrition et de la maladie, cause de taux de mortalité intolérables chez les enfants, d’une croissance ponctuée de maladies et d’un développement limité.
Au Sahel, une crise nutritionnelle chez les enfants est en cours. Cette crise nutritionnelle d’ampleur régionale exige une réponse urgente et efficace. Pour assurer que des interventions qui ont fait leurs preuves, peut coûteuses et d’un grand impact, essentielles pour la nutrition et la survie de l’enfant, soient mises en œuvre a l’échelle nationale, au niveau des structures de santé et des communautés.

Interventions clés pour lutter contre la malnutrition
Ces interventions essentielles sont regroupées autour de trois axes majeurs :
• Les pratiques d’alimentation et de nutrition
• Les pratiques de santé, d’hygiène et de soins
• L’éducation, l’information et le soutien.
Ces interventions essentielles ont pour but d’éviter la malnutrition chez les enfants et de porter secours aux enfants malnutris.

La prévention et la prise en charge peuvent être atteintes à travers une amélioration:
• De la nutrition en période prénatale pour prévenir le faible poids à la naissance
• Des pratiques d’allaitement maternel dans les deux premières années de la vie
• Des pratiques d’alimentation de complément dans les deux premières années de la vie
• Des apports en micronutriments dans la petite enfance et pendant la grossesse et la lactation
• Du contrôle de l’anémie dans la petite enfance, pendant la grossesse et la lactation
• De l’alimentation et soins pour les enfants souffrant de malnutrition
• De l’éducation des femmes et de leur accès à l’information et au pouvoir de décision.

Implications en matière de politiques publiques pour atteindre les OMD 1 et 4
Pour atteindre, au Sahel, l’Objectif du Millénaire de réduire de moitié les taux de mortalité chez les enfants de moins de cinq ans et les taux de malnutrition chez les enfants (1990-2015), la lutte contre les taux de malnutrition inadmissibles rencontrés au Sahel doit se traduire en politiques, programmes et investissements prioritaires.

Les gouvernements doivent conduire ce processus, car ils sont les premiers responsables de l’état nutritionnel de leurs enfants. La crise nutritionnelle d’ampleur sous-régionale exige une réponse urgente et efficace.

Les gouvernements doivent assumer la situation nutritionnelle de leurs enfants et agir à travers des politiques et des programmes durables, incluant l’allocation de ressources humaines et financières appropriées.

Les agences des Nations Unies, les partenaires humanitaires et du développement doivent soutenir les efforts nationaux pour prioriser, dans les politiques et budgets nationaux, la lutte contre la malnutrition des enfants.

Enfin, les communautés et les personnes ressources de ces communautés doivent être impliquées comme les agents du changement.



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