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Campaign addresses three leading causes of child mortality in the Central African Republic

UNICEF/CAR/2008/Holtz
© UNICEF/CAR/2008/Holtz
A smiling child is washing his hands in a bucket, Bossangoa, 16 December 2008. Bad hygiene is a serious cause of illness among children below 5 years-old.

Bossangoa, Central African Republic, 6 January 2009 – An extensive multi-media campaign is being carried out in the Central African Republic to generate excitement and awareness about UNICEF’s latest vaccination campaign – one of the largest of its kind in the history of this country.

"UN agencies and non-governmental organizations run campaigns all the time, but this is a big one and we want it to stand out," said UNICEF CAR representative Mahimbo Mdoe. "What we're saying is – here are three preventable diseases killing a lot of children and this week we're going to visit every corner of the country to give children and their families tools to prevent these deaths."

The 10-day campaign will address three of the leading causes of preventable death among children in CAR: malaria, measles and diarrhoea caused by improper hygiene. Approximately 800,000 children under the age of five will be vaccinated for measles as well as given free bars of soap to help prevent diarrhoea, along with a treated mosquito net to eliminate malaria – the leading cause of death among children in this country.

A year of preparation
Nearly a year has been spent preparing for the campaign, including pre-positioning equipment throughout the country, training over 1,750 health volunteers and identifying 885 sites where vaccinations will occur.

“Getting all the materials in place is a huge challenge but so is convincing families that it’s important to get their children vaccinated and get them sleeping under mosquito nets and using soap regularly,” said the Head of the Health Section for UNICEF CAR, Dr. Eli Josoa Ramamonjisoa.

The awareness campaign includes informative posters, radio spots and news articles. Private cell phone companies also pitched in by sending their customers informational text messages. Additionally, a rock concert featured public health messages turned into catchy songs.

“A week before the campaign started, it was hard to ignore. Trucks with microphones and stereos on the back drove through the neighborhood telling people to take their children to the Health Centre today,” said Benedicte Kafobeobona, 20, while she stood outside the clinic in Bossangoa with her two children.

‘This will change our lives’
The awareness campaign appears to be paying off. Throughout the country, hospitals and health centres have reported long lines of mothers and children waiting for vaccinations.

"One of my children died from malaria and my other children get sick all the time because they are bitten all night long by mosquitoes," said Ruth Mwero, 25, a mother of five children in Bossangoa. "This mosquito net and the vaccinations will change our lives."

At the hospital in Bossangoa, other mothers echoed that sentiment.

"I didn't work in the field today and walked two hours with three of my children so they could get these things," said Marilla Mahamat, 31. "This will prevent them from getting sick."

Challenges in reaching children
Travelling in CAR is often extremely difficult. While every city and significant village in the country has a site where volunteers administer shots and distribute soap and the mosquito nets, reaching farms and hamlets deep in the bush is a challenge.

"If we want to reach all the children, we're going to have to find a way to reach those living in the places in-between those tiny villages." said UNICEF CAR's manager for emergencies, Dr. Juan Camillo Medina. At this point, a goal of reaching 80 per cent of children has been set.

“A lot of my neighbor's children die when they are very young. I hope this campaign helps end that,” said Ms. Kafobeobona.

by Dorn Townsend

UNICEF/CAR/2008/Holtz
© UNICEF/CAR/2008/Holtz
Two sisters hold their health book when they are waiting for immunization in the compound of the Bossangoa’s hospital, northwester CAR, 16 December 2008. Vaccinations are being carried out at 885 fixed and temporary sites throughout the country.

Lancement d’une campagne contre trois causes majeures de mortalité infantile en République centreafricaine

Bossangoa, République centrafricaine, 6 janvier 2009 – Une vaste campagne utilisant divers canaux médiatiques est entrain d’être menée en République centrafricaine afin de susciter l'enthousiasme et sensibiliser au sujet de la dernière campagne de vaccination de l'UNICEF, une des plus vastes du genre dans l'histoire du pays.

" Les agences des Nations-Unies et les ONG mènent des campagnes tout le temps, mais celle-ci est de très grande ampleur et nous voulons faire la différence", déclare Mahimbo Mdoe, Représentant de l’UNICEF en République centrafricaine (RCA).

"Il y a trois maladies évitables et qui tuent un grand nombre d'enfants et cette semaine nous allons nous rendre dans tous les coins et recoins du pays pour outiller les enfants et leurs familles à prévenir ces décès."

Les 10 jours de la campagne se focaliseront sur trois des principales causes de décès évitables chez les enfants en Centrafrique : le paludisme, la rougeole et la diarrhée.

Environ 800.000 enfants de moins de cinq ans seront vaccinés contre la rougeole et recevront du  savon pour aider à prévenir la diarrhée, ainsi qu’une moustiquaire imprégnée pour prévenir le paludisme, principale cause de décès chez les enfants dans ce pays.

Une année de préparation

La préparation de la campagne s’est faite sur presque une année, y compris le pré-positionnement des équipements dans tout le pays, la formation de plus de 1750 bénévoles en santé et l'identification des 885 sites de vaccination.

«Mettre tout le matériel en place a été un défi énorme mais nécessaire pour convaincre les familles qu'il est important de faire vacciner leurs enfants, de les faire dormir sous des moustiquaires et de laver  mains au savon régulièrement", a déclaré Dr. Eli Josoa Ramamonjisoa, chef de la Section santé du Bureau UNICEF en RCA.

La campagne de sensibilisation comprend des affiches instructives, des spots radio et des articles dans la presse. Les compagnies privées de téléphone cellulaire ont aussi apporté une contribution par l'envoi de textos d'information à leurs clients. En plus, lors d’un concert de rock, des messages de santé publique, transformés en chansons entraînantes, ont été diffusés.

"Une semaine avant la campagne, il était difficile de ne pas être au courant. Des camions avec micros-baladeurs et haut-parleurs à l'arrière ont sillonné le quartier pour dire aux gens d’emmener leurs enfants dans les centres de santé aujourd'hui", dit Bénédicte Kafobeobona, 20 ans, à l'extérieur de la clinique de Bossangoa avec ses deux enfants.

"Cela changera notre vie"

La campagne de sensibilisation semble porter ses fruits. Dans tout le pays, hôpitaux et centres de santé ont signalé de longues files d’attente de mères et enfants venus pour la vaccination.

"Un de mes enfants est mort du paludisme et les autres tombent  malades tout le temps parce que piqués par les moustiques toute la nuit», déclare Ruth Mwero, 25 ans, mère de cinq enfants à Bossangoa. « Cette moustiquaire va changer notre vie."

A l’hôpital de Bossangoa, d’autres mères partagent ce sentiment.

"Je ne suis pas allée travailler au champ aujourd'hui et j’ai marché deux heures avec trois de mes enfants afin qu'ils puissent bénéficier de ces choses", a déclaré Marilla Mahamat, 31 ans. "Cela va les empêcher de tomber malade."

Les défis pour atteindre les enfants

Voyager en République centrafricaine est en général extrêmement difficile. Bien que chaque ville et village important du pays compte un site où des bénévoles peuvent vacciner et distribuer du savon et des moustiquaires, atteindre les fermes et les hameaux au fond de la brousse demeure un défi.

"Pour atteindre tous les enfants, nous devions trouver un moyen de toucher ceux qui vivent dans les minuscules villages isolés", a déclaré le responsable des urgences de l’UNICEF en RCA, Dr Juan Camillo Medina. A ce stade, l’objectif est d'atteindre 80% des enfants.

"Beaucoup d’enfants de mes voisins meurent alors qu'ils sont très jeunes. J'espère que cette campagne aidera à  mettre fin à cette situation", a déclaré Mme Kafobeobona.

par Dorn Townsend

 

 
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