Agua, saneamiento e higiene

Vínculos con la salud y la educación infantil

Imagen del UNICEF
© UNICEF/HQ07-0314/Christine Nesbitt
Una niña limpia una letrina en una escuela del sudeste de Nigeria construida con ayuda de UNICEF.

Agua, saneamiento e higiene y la salud
El saneamiento inadecuado, el agua contaminada y la falta de higiene hacen que millones de niños y niñas de los países en desarrollo sufran enfermedades que se podrían evitar. A pesar de ser prevenibles, los trastornos relacionados con el agua y el saneamiento aún constituyen uno de los problemas de salud más importantes del mundo.

Una de las enfermedades más graves de ese tipo es la diarrea, que causa la muerte de 1,8 millones de niños por año. Las niñas y los niños de los países en desarrollo suelen tener entre cuatro y cinco ataques de diarrea anuales. Aun en los casos en que no son fatales, esos episodios de diarrea pueden retrasar el desarrollo físico y mental de quienes los padecen, lo cual los afecta por el resto de sus vidas. Asimismo, al debilitarse las defensas inmunológicas, la diarrea aumenta las tasas de mortalidad debidas a otras enfermedades oportunistas, en especial las infecciones respiratorias.

"El saneamiento es el más importante avance médico desde 1840" - encuesta British Medical Journal lector

Millones de niños y niñas padecen también otras enfermedades e infecciones relacionadas con el agua y el saneamiento. Dichas enfermedades, como el cólera, el paludismo, el tracoma, la esquistosomiasis, las infestaciones verminosas y la dracunculiasis, provocan malestar en quienes las sufren, los debilitan y los incapacitan. Asimismo, la contaminación natural o artificial de las fuentes de agua con sustancias peligrosas amenaza a millones de personas en un número cada vez mayor de países.

Agua, saneamiento e higiene y la educación
Un alto porcentaje de la población infantil sufre infecciones intestinales provocadas por parásitos debido a las malas condiciones de higiene y al saneamiento inadecuado. Los parásitos consumen los nutrientes, agravan la desnutrición, retrasan el desarrollo físico y son causa de los bajos niveles de asistencia y rendimiento en la escuela. Asimismo, las tareas domésticas, como la recolección de agua, impiden que muchas niñas vayan a la escuela. Otro factor que disuade a las niñas de asistir a la escuela todo el día, y hasta las obliga a abandonar sus estudios, es la falta de instalaciones sanitarias adecuadas y separadas para niños y niñas en los establecimientos escolares. La mayor parte de los 120 millones de menores en edad escolar que no van a la escuela son niñas.

Agua, saneamiento e higiene y el desarrollo
Las deficiencias de agua y saneamiento suponen un gran coste económico en términos de gastos sanitarios, pérdida de productividad y desviación de mano de obra. Si todo el mundo tuviera acceso a unos servicios básicos de agua y saneamiento, sólo con la reducción del número de casos de enfermedad diarreica, el sector de la salud ahorraría 11.600 millones en concepto de gastos de tratamiento, y las poblaciones experimentarían un aumento de 5.600 millones de días productivos al año. La suma de los posibles beneficios de proveer instalaciones de agua y saneamiento básicas y de bajo coste sugiere un ahorro de nada menos que 263.000 millones anuales en el mundo en desarrollo (véase el recuadro).

Agua, saneamiento e higiene y VIH/SIDA
Cuando se fomentan las buenas prácticas de higiene y se aumenta el acceso al agua y a las instalaciones sanitarias se ayuda a reducir la tasa de infecciones oportunistas entre las personas que viven con VIH/SIDA. El mayor acceso al agua y a las instalaciones sanitarias también reduce la carga de las familias con integrantes afectados por el VIH/SIDA. Las mujeres y las niñas, que generalmente cuidan de ellos, tienen más tiempo y energía para lidiar con la enfermedad o para trabajar fuera de la casa cuando no deben pasar horas yendo a buscar agua. El saneamiento adecuado también posibilita que quienes padecen de SIDA y, por ello, sufren graves episodios de diarrea tengan acceso a instalaciones sanitarias limpias y privadas.


 

 

Información complementaria

Enfermedades comunes relacionadas con deficiencias en materia de agua y saneamiento

Los riesgos ambientales y los menores de corta edad

Agua, saneamiento y educación

Cost-benefit analysis of water supply and sanitation interventions (OMS, enlace externo y en inglés)

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