Nutrición

Lactancia materna y alimentación complementaria

Con qué alimentamos a los bebés, y cómo lo hacemos, resulta fundamental

Los bebés necesitan los alimentos adecuados en el momento adecuado para crecer y desarrollarse hasta su máximo potencial. El momento más importante para la buena nutrición es el período breve de los 1.000 días desde el inicio del embarazo hasta el segundo cumpleaños del niño.

La leche materna es el mejor alimento para la salud y el desarrollo infantiles durante este período fundamental. Proporciona todas las vitaminas, minerales, enzimas y anticuerpos que los niños necesitan para crecer y prosperar.

La lactancia materna es una inversión milagrosa. Es una solución universal, de baja tecnología, de gran impacto y muy rentable para salvar las vidas de los bebés; sin embargo, no ha recibido la atención que debería a nivel mundial. UNICEF está trabajando para cambiar esta situación.

La lactancia materna es lo más cercano que el mundo tiene a una solución mágica para la supervivencia infantil. En los países en desarrollo, la lactancia materna óptima –que se inicia durante la primera hora después del nacimiento, se mantiene como lactancia materna exclusiva (ningún alimento ni líquido adicionales, incluyendo el agua) por 6 meses y posteriormente se aplica como lactancia materna continua hasta la edad de 2 o más– tiene el potencial de evitar el 12% de las muertes entre los niños menores de 5 años1. Los niños que reciben leche materna de manera exclusiva tienen menos posibilidades de contraer diarrea y neumonía, y 14 veces más probabilidades de sobrevivir que los niños que no reciben leche materna2.

La leche materna es segura: está siempre a la temperatura adecuada, no requiere preparación y está disponible incluso en entornos con malas condiciones de salubridad y agua potable. De esta manera, la lactancia materna garantiza el acceso de los bebés a una cantidad suficiente y segura de alimentos asequibles y nutritivos. La lactancia materna también promueve el desarrollo saludable del cerebro, un rendimiento educativo más elevado y disminuye el riesgo de obesidad y otras enfermedades crónicas.

Las madres también se benefician de la lactancia materna: ayuda a prevenir la hemorragia después del parto, a reducir el riesgo de padecer cáncer de mama y ovario, y permite a las mujeres espaciar mejor sus embarazos.

Después de los 6 primeros meses de vida, UNICEF recomienda que los niños consuman una dieta diversa y frecuente de alimentos complementarios ricos en nutrientes e higiénicamente preparados, además de la leche materna. Estos alimentos no sirven sólo para llenar la barriga del niño: deben proporcionar suficiente energía, proteínas, grasas, vitaminas y minerales que satisfagan sus crecientes necesidades.

El papel de los cuidadores es tan importante como el alimento: los cuidadores necesitan interactuar con el niño, responder a las señales que indican que tiene hambre, seleccionar los alimentos adecuados y preparar estos alimentos en condiciones de seguridad.

¿Cuáles son los desafíos?

En todo el mundo, la lactancia materna y las prácticas de alimentación complementarias son deficientes. Sólo el 38% de los lactantes del mundo (0-6 meses) son alimentados exclusivamente con leche materna y la mayoría de los niños pequeños no consumen una dieta mínimamente aceptable.

Uno de los mayores desafíos es la falta de conocimiento por parte de los gobiernos nacionales. Esto ha llevado, a su vez, a que cuestiones como la legislación sobre la protección, la capacitación de los trabajadores de la salud y los programas de orientación para mejorar la lactancia materna y las prácticas alimentarias complementarias no hayan sido consideradas suficientemente prioritarias ni se haya invertido financieramente en ellas.

Cualquier madre podría decir que la lactancia materna en sí misma puede resultar un reto para ella: por eso, resulta crucial ofrecer un apoyo especializado. Sin embargo, en muchos países hay una escasez de trabajadores sanitarios capacitados para asesorar y apoyar a las madres con la lactancia materna y la alimentación complementaria. Esto tiene que cambiar.

Es necesario establecer sólidas políticas y leyes nacionales –que reflejen el Código internacional de comercialización de los sucedáneos de la leche materna – para combatir las tácticas de marketing agresivas, y a menudo inmorales, de las empresas productoras de fórmula infantil, que socavan las normas y prácticas de la lactancia materna.

También es necesario que los gobiernos apoyen mejor a las madres trabajadoras para que puedan amamantar. Adoptar políticas nacionales de apoyo y medidas legislativas –como la licencia de maternidad remunerada, pausas para amamantar y espacios designados– ayudará a garantizar que la lactancia materna y el trabajo no sean mutuamente excluyentes.

La falta de acceso a alimentos asequibles y ricos en nutrientes es un problema constante para muchas familias en todo el mundo. Con mucha frecuencia se introducen alimentos sólidos y blandos demasiado pronto o demasiado tarde, la frecuencia y la cantidad de comida que se ofrece es menor de lo que se necesita para el crecimiento normal del niño, o la consistencia o la densidad en materia de nutrientes de los alimentos pueden llegar a ser inadecuadas para las necesidades del niño.

Las prácticas deficientes de alimentación y de higiene se relacionan con una serie de factores: falta de instrucción de los cuidadores; creencias y tabúes culturales; una excesiva carga de trabajo del cuidador; escaso acceso a los recursos; pobreza; e inseguridad alimentaria. La comercialización de alimentos y bebidas poco saludables para los niños es también un obstáculo para una buena nutrición.

Alimentar a los bebés llega a ser incluso más difícil en las situaciones de emergencia. Los cuidadores tienen a menudo problemas para encontrar espacios seguros donde alimentar a sus hijos, y la escasez de alimentos relacionada con la emergencia afecta mucho más a las poblaciones vulnerables. La distribución de fórmula infantil durante las emergencias que se realiza sin ningún control ni selección puede socavar también la lactancia materna.

¿Cómo está respondiendo UNICEF?

Iniciativa mundial de promoción de la lactancia materna – UNICEF y la OMS están liderando una alianza mundial para galvanizar la voluntad política y las inversiones a fin de aumentar las tasas de la lactancia materna. Un progreso rápido es posible: algunos países ya han realizado grandes avances en la mejora de la lactancia materna.

Políticas protectoras y legislación – UNICEF aboga por la promulgación de leyes nacionales que protejan la lactancia materna e impidan a las empresas de fórmula infantil el uso de prácticas de marketing poco éticas. UNICEF apoya a los países para hacer cumplir y supervisar estas políticas.

UNICEF también trabaja con los gobiernos para elaborar y aplicar políticas que ofrezcan tiempo, espacio y apoyo para que las mujeres amamanten. Esto incluye legislación para permitir que a las mujeres pasen más tiempo con sus hijos antes de regresar al trabajo, políticas de apoyo al trabajo y la familia, y políticas para facilitar que haya tiempo y espacios designados para la lactancia o la extracción de leche en el lugar de trabajo.

Orientación programática – UNICEF proporciona orientación a escala mundial sobre las prácticas apropiadas de atención y alimentación, como la Guía de programación del UNICEF para la alimentación de lactantes y niños pequeños y, más recientemente, ha ofrecido asesoramiento sobre la alimentación del lactante y del niño pequeño en el contexto del ébola.

Formación y fortalecimiento de capacidades – UNICEF y la OMS han desarrollado un curso integrado sobre la alimentación de los lactantes y los niños pequeños que incluye apoyo a la supervisión para desarrollar la capacidad de los trabajadores de la salud a fin de que aconsejen a las madres y les presten un mejor apoyo. UNICEF proporciona un curso de formación en línea, en colaboración con la Universidad de Cornell, sobre la forma de prestar apoyo a los programas de alimentación de lactantes y niños pequeños en los países en desarrollo.

Iniciativa de hospitales amigos de la infancia Esta iniciativa, liderada por UNICEF y la OMS, ayuda a las madres a iniciar la lactancia materna después del nacimiento, un factor que a su vez sirve de apoyo a la continuación de la práctica después de que la madre vuelve a casa. Un centro de maternidad puede designarse como '”amigo” cuando no acepta sustitutos de la leche materna gratuitos o a bajo costo y ha puesto en práctica los 10 pasos específicos para apoyar la lactancia materna exitosa.

Enfoques basados en la comunidad – UNICEF trabaja con las comunidades para establecer oportunidades de asesoramiento para que las madres adopten prácticas de alimentación apropiadas. UNICEF ha producido un paquete de asesoramiento sobre la alimentación del lactante y el niño pequeño basado en la comunidad, para capacitar a trabajadores comunitarios. El asesoramiento se adapta a los contextos en los que viven las familias, y ofrece acciones concretas para cambiar comportamientos, mejorar las prácticas de alimentación y fortalecer las redes de apoyo. Es especialmente importante en lugares donde el sistema de salud es poco efectivo.

Mejorar el acceso a alimentos complementarios nutricionalmente adecuados – UNICEF ofrece a los cuidadores educación sobre la nutrición con el fin de mejorar la alimentación complementaria. En los lugares donde abunda la inseguridad alimentaria, UNICEF promueve el uso de alimentos enriquecidos y polvos de micronutrientes para mejorar la cantidad nutritiva de los alimentos complementarios.

Apoyo en situaciones de emergencia – UNICEF está en la primera línea de las situaciones humanitarias, proporcionando asesoramiento, tratando de establecer espacios seguros para la alimentación infantil y supervisando la distribución de fórmula infantil.

Apoyo en la alimentación de los lactantes expuestos al VIH – UNICEF ayuda a los gobiernos de los países afectados por el VIH a desarrollar estrategias y políticas nacionales sobre el VIH y la alimentación infantil basadas en las últimas directrices, y a fomentar la capacidad de los trabajadores de la salud para prestar apoyo a las madres infectadas con el VIH a fin de que amamanten con seguridad.

 

 

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1 Black, R. et al., ‘Maternal and child undernutrition and overweight in low-Income and middle-income countries’, The Lancet, vol.382, no. 9890, 3 de agosto 2013, pp.427-451.
2 Black R. et al. ‘Maternal and child undernutrition: global and regional exposures and health consequences’. (Maternal and Child Undernutrition Series 1). The Lancet, vol. 371 No. 9608, enero de 2008, pp.243-60



 

 

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