Nutrición

UNICEF enfrentará la crisis alimentaria con varias soluciones para los niños vulnerables

Imagen del UNICEF: Plumpynut, UNICEF, Africa
© UNICEF Togo/2007/DeMedeiros
Una mujer togolesa transporta un cargamento de alimento terapéutico Plumpy'nut que será almacenado para su posterior distribución en la comunidad. Con este alimento terapéutico listo para usar se trata la desnutrición aguda grave de los niños y niñas de corta edad.

Por Elizabeth Kiem

NUEVA YORK, Estados Unidos, 28 de mayo de 2008 – Los precios de los alimentos básicos están aumentando en todo el mundo, y esos aumentos traen aparejada la amenaza de hambre en gran escala. En algunos sitios se combate el hambre con soluciones desesperadas –como en Haití, donde algunas personas comen panes de tierra– pero lo que no se puede evitar son las consecuencias a largo plazo del déficit alimentario.

“Lo que sucede cuando los alimentos son demasiado caros es que las familias se limitan a hacer dos comidas –o a veces una sola– por día. Si eso no resulta suficiente, sacrifican la calidad de los alimentos”, señaló Flora Sibanda Mulder, Asesora Superior de Nutrición de UNICEF. “La inseguridad doméstica y la inseguridad alimentaria pueden causar desnutrición aguda”.

Mientras el mundo se prepara con vistas a lo que se ha dado en llamar “el tsunami silencioso” provocado por la inflación del costo de los alimentos, UNICEF hace todos los preparativos necesarios para continuar cumpliendo con su mandato de tratar los casos más graves. Es decir, los de los 20 millones de niños y niñas menores de cinco años que sufren desnutrición aguda grave.

Los muchos rostros de la desnutrición

Independientemente de cuánto aumenten los precios de los alimentos y cuán grave sea la consiguiente escasez de los mismos, uno de los efectos previsibles será el agravamiento de la desnutrición aguda. Sin embargo, la desnutrición tiene grados diversos de gravedad.

El tratamiento más eficaz contra la desnutrición moderada es el que se lleva a cabo con los alimentos de alta calidad que suministran los organismos como el Programa Mundial de Alimentos. Durante una crisis alimentaria, sin embargo, crece enormemente la necesidad de esas provisiones y aumenta de manera paralela el peligro de que la crisis se convierta en una situación de desnutrición grave.

En esas circunstancias entra en acción UNICEF, que ofrece un conjunto de alimentos terapéuticos que salvan vidas y que pueden ser distribuidos fácilmente en los hogares de los niños y niñas de corta edad en estado de emaciación avanzada. Durante los últimos 10 años, los alimentos en pasta Plumpy’nut, que contienen cacahuate, aceite, leche, azúcar y micronutrimentos, han salvado a muchos niños y niñas que estaban al borde de la muerte, ya que han restablecido el peso y la salud de millones de esos bebés gravemente desnutridos.

Los alimentos terapéuticos listos para usar

A pesar de que en los últimos 18 meses se ha duplicado el costo de la leche en polvo, que es uno de los ingredientes principales de los alimentos terapéuticos listos para usar, UNICEF continúa cumpliendo con su promesa de ayudar a salvar vidas a un costo de un dólar por día, que es lo que vale la ración diaria de los alimentos de ese tipo necesarios para tratar a un niño o niña en estado de emaciación grave.

Imagen del UNICEF: malnutrition, UNICEF, Africa
© UNICEF Togo/2008/Bonnaud
La detección temprana de la desnutrición aguda resulta fundamental para salvar vidas de niños y niñas de corta edad. En los menores de cinco años, uno de los indicadores de desnutrición aguda grave es que la circunferencia del brazo sea inferior a 110 mm.
“Estamos a salvo de los aumentos de los costos de producción porque somos los mayores compradores del mundo de alimentos terapéuticos listos para usar”, explicó la Sra. Mulder, quien agregó que muchos productores investigan las posibilidades de manufacturar esas pastas empleando más ingredientes locales y reduciendo la proporción de leche.

“Utilizan otros ingredientes, como la soja y los garbanzos”, agregó la Sra. Mulder. “Los componentes más importantes de los alimentos terapéuticos listos para usar son los minerales complejos y las vitaminas. Esos son los componentes que combaten la desnutrición y ayudan a proteger al niño de las infecciones”.

El tratamiento de la desnutrición en el hogar

Desde 1995, UNICEF aboga por la aplicación de un modelo de gestión de la desnutrición aguda grave basada en la comunidad y en el empleo de los alimentos terapéuticos listos para usar y la leche  enriquecida para tratar a los niños y niñas de corta edad en sus hogares. De esa manera se evita su ingreso en establecimientos sanitarios, lo que siempre representa un alto costo de dinero y de tiempo para las familias cuyos niños están gravemente desnutridos.

El año pasado, UNICEF suministró alimentos terapéuticos por valor de 18 millones de dólares en más de 40 países.

El organismo internacional también solicita fondos adicionales, trabaja en pro de una mayor integración de los hospitales y los centros de alimentación comunitarios, y suministra más alimentos suplementarios para tratar la desnutrición antes de que adquiera carácter grave.Ante la anunciada crisis alimentaria, los dirigentes mundiales y los trabajadores humanitarios deben evaluar posibles intervenciones a corto y largo plazo. Pero como advirtió ayer Ann M. Veneman, Directora Ejecutiva de UNICEF, en una reunión cumbre sobre desarrollo africano que se llevó a cabo en la ciudad japonesa de Yokohama, esta crisis alimentaria podría anular los importantes avances sanitarios que se han logrado en años recientes en algunos de los países más pobres del mundo.


 

 

Vídeo (en inglés)

28 de mayo de 2008:
Elizabeth Kiem, corresponsal de UNICEF, informa sobre una variedad de alimentos terapéuticos listo para ser consumidos con los que se pueden tratar los casos más graves de desnutrición.
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