Panorama: Nigeria

Los asesores enseñan a las madres sobre los beneficios de los alimentos cultivados localmente

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Julio de 2013: La corresponsal de UNICEF Suzanne Beukes informa sobre un programa que alienta a las madres a dar a sus hijos el mejor comienzo posible en sus vidas. (Video en inglés)  Véalo en RealPlayer

 

Por Suzanne Beukes

ESTADO DE BENUE, Nigeria, 9 de agosto 2013 - A veces, un maní lo cambia todo. En Nigeria, incluso, podría marcar la diferencia entre la vida y la muerte. Aunque esta expresión parezca un poco exagerada, en un país donde más de 11 millones de niños menores de 5 años sufren retraso en el crecimiento –una condición que no sólo significa un riesgo para la supervivencia infantil, sino que también disminuye su crecimiento físico e intelectual y su desarrollo– lo que es exagerado es que muchos padres y madres desconozcan que gran parte de los alimentos a su alcance podrían cambiar la vida de sus hijos.

“Hay alimentos disponibles a nivel local que son adecuados para sus hijos, pero no los utilizan”, explica Catherin Anger, una oficial de nutrición del gobierno del estado de Benue que gestiona las intervenciones de nutrición para 4,2 millones de personas. Las familias venden los alimentos, dice, y consumen sus dietas tradicionales de ñame y maíz.

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Aunque en Nigeria se promueve la lactancia materna, sólo el 13% de los niños menores de cinco meses reciben leche materna exclusiva.

Dice que las madres quieren que la avena sea como la leche materna, “suave y diluida”. Ponen demasiada agua y no entienden la importancia de añadir otros alimentos. “Lo siguiente que ven es que el bebé está desnutrido”, dice Anger.

Helen Terwase y su esposo son pequeños agricultores que cultivan maní y algunos otros cultivos no muy lejos de las dos habitaciones que alquilan en una zona de asentamientos en las afueras de Gre West, en el estado de Benue. Admite que nunca se le ocurrió utilizar el maní cuando cocina para su familia. Los gemelos que dio a luz hace siete meses ya parecen demasiado pequeños para su edad.

Alimentación monótona y falta de información

El problema de la desnutrición comienza con la alimentación de la madre durante el embarazo, pero, según Stanley XX, Jefe de Nutrición de UNICEF en Nigeria, se agudiza en los niños cuando se introducen los alimentos sólidos a la edad de 6 a 24 meses. “Hay veces en que les dan de comer avena durante el desayuno, el almuerzo y la cena, y esto no les alimenta con los minerales y vitaminas que necesitan para un crecimiento óptimo”, dice.

Anger atribuye gran parte del problema de la desnutrición que hay en el país a la falta de información. “Suele haber mucha ignorancia sobre la buena nutrición, especialmente debido a que gran parte de las madres no tienen mucha instrucción”, dice. Aunque está amamantando, Terwase sólo ha comido unos camotes cocidos unas horas antes. Sus otros tres hijos pequeños tratan de distraer a los gemelos, que lloran constantemente, mientras Terwase les cocina la papilla de la cena.

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Para superar la prevalencia de la desnutrición en Nigeria, UNICEF trabaja con los gobiernos y otros asociados en la creación de una red de asesores de la comunidad, que llevan la educación sobre temas de salud desde los centros de salud hasta los hogares.

El escaso poder de decisión de la mujer sobre las cuestiones domésticas forma parte también del problema, al igual que los tabúes vinculados a las supersticiones. Los huevos y la carne, por ejemplo, son muy apreciados como alimento y, por lo general, se reservan para el “hombre de la casa”. Anger dice que algunas personas creen que “si se lo dan a los niños, entonces les va a gustar el sabor y se convertirán en ladrones. Porque una vez que saben lo bueno que es, querrán robarlo”.

Aunque los hospitales y clínicas promueven la lactancia materna, sólo el 15% de las madres nigerianas amamantan exclusivamente a sus hijos, y a menudo incorporan agua, té y otros líquidos en los primeros seis meses. Es necesario convencer a muchas madres de que la leche materna por sí sola tiene todos los nutrientes vitales necesarios para prevenir la diarrea y la neumonía, dice Anger.

Grupos de apoyo a las madres

Para superar la ignorancia y los mitos, el gobierno de Nigeria, con la asistencia de UNICEF y otros aliados, está creando una red de asesores comunitarios que han llevado la educación sobre la salud de los desbordados centros de salud a las casas y los pueblos, con el objetivo de revertir el problema del retraso en el crecimiento, en particular en las zonas rurales, donde 3 de cada 10 niños tienen bajo peso.

En Gue Went, una de las asesoras, Helen Tyokaw, se encuentra bajo un gran árbol frondoso ante una mesa llena de comida que está disponible localmente y que representa los siete grupos de alimentos. Se encuentra rodeada de 30 madres jóvenes. Con la ayuda de un oficial de nutrición del gobierno local, explica la importancia para los niños de cada grupo de alimentos. Después, ofrece una demostración sobre cómo cocinar avena con semillas de soja y maní, que son muy comunes en la zona.

Una de esas madres, Helen Terwase, admite su sorpresa. A pesar de que lleva varios años cocinando para sus cinco hijos, nunca pensó que utilizar los alimentos que crecen en los alrededores podría marcar una diferencia en las vidas de sus hijos sin tener que cambiar su presupuesto familiar. “Me he beneficiado de lo que hemos aprendido hoy en el grupo de apoyo, sobre todo acerca de la alimentación complementaria, la papilla que se mezcla con todo”, dice.

En cada comunidad, los consejeros han creado un grupo de apoyo para orientar a las madres a lo largo de los primeros 1.000 días de cada niño –desde el embarazo hasta los dos años– y para ayudar a entender qué significa una buena nutrición. Además de los grupos de debate, los consejeros visitan a cada madre joven en el país para reforzar los mensajes y aprender sobre las dinámicas domésticas individuales que pueden hacer que sea difícil para las mujeres practicar todo lo que aprenden.

UNICEF está trabajando para ampliar los grupos comunitarios de madres por todo el país.


 

 

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