Panorama: Níger

Salvar las vidas infantiles durante la crisis nutricional de Níger

Imagen del UNICEF
© UNICEF WCARO/2005/Page
La madre de Lawali le alimenta mediante una cuchara con leche terapéutica en un centro de alimentación que recibe apoyo de UNICEF en Maradi, Níger.

MARADI, Niger, Mayo del 2006- En agosto de 2005, Lawali era un niño de cinco años muy débil que se encontraba en brazos de su madre en un centro de alimentación terapéutica del poblado de Aguie, en la región de Maradi, en Níger. Su madre utilizaba una cucharilla a fin de alimentarlo con la leche terapéutica nutritiva que UNICEF distribuye para impulsar la recuperación de los niños y niñas gravemente desnutridos.

“Estaba tan débil que parecía casi muerto”, dijo la madre. “Siempre ha sido débil, no como mis otros hijos”.

Lawali nació en marzo de 2005, cuando Níger se encontraba ya en crisis como resultado de la escasez de alimentos, la falta de acceso a alimentos esenciales, la insuficiente disponibilidad de servicios esenciales de salud y la carencia de información fundamental sobre la alimentación y la nutrición infantiles. Pero se recuperó gracias a la leche de su madre y a una dieta cuidadosamente vigilada de leche terapéutica.

En estos días, la “temporada del hambre” afecta a Níger y el resto del Sahel, una vasta región de África occidental que es una de las zonas más pobres y áridas de la tierra. Debido a la carencia de existencias de alimentos y a que las nuevas cosechas no están todavía a punto, las tasas de desnutrición infantil se encuentran ya en un nivel de emergencia en la región. Y debido a la pobreza y la deuda, la temporada del hambre es cada año más larga.

Incluso durante las mejores épocas, los países del Sahel (Burkina Faso, Chad, Malí, Mauritania y Níger) sufren las tasas más elevadas de desnutrición en el mundo. La crisis en la alimentación infantil que se produjo en 2005 fue considerada como un problema sin precedentes.
 
En un intento por evitar que se repita la crisis alimentaria de 2005, que casi le costó la vida a Lawali, las Naciones Unidas lanzaron un llamamiento de fondos en 2006 por aproximadamente 92 millones de dólares para resolver las necesidades en materia de alimentación y nutrición de los países del Sahel para este año.

Señales preocupantes

A pesar de una buena cosecha a comienzos de 2006, muchas familias de Níger tuvieron que vender sus granos (en lugar de consumirlos ellos mismos) para pagar las deudas de 2005, cuando las plagas de la langosta y una sequía devastadora llevaron al Sahel a una situación crítica. Debido a que no tienen nada más, muchos tienen que ingerir “alimentos” básicos: bayas, insectos y comida para animales.

Ahora hay señales preocupantes que parecen indicar que miles de niños y niñas podrían morir este año en el Sahel a menos que la ayuda llegue rápidamente. 

Imagen del UNICEF
© UNICEF WCARO/2005/Page
Los curiosos espectadores rodean a una mujer en Maradi mientras lleva el grano proporcionado por UNICEF.

“La gente que visita los poblados para registrar casos de desnutrición moderada nos informan que algunos lugares están casi vacíos”, dice Ester Ruiz de Azúa, de la organización no gubernamental Acción Internacional contra el Hambre. “No hay comida, y esto significa que la situación va a ser bastante grave el próximo mes y el siguiente”.

Con un promedio de ocho niños por familia y un nivel de educación bastante bajo, muchas familias de Níger llevan una existencia precaria. Es difícil erradicar la planificación deficiente y los malos hábitos nutricionales. Las madres dejan de amamantar muy pronto y a menudo llevan a sus hijos a los centros de nutrición demasiado  tarde.

Como resultado, existe una necesidad urgente de medidas fundamentales, entre ellas un seguimiento sistemático del crecimiento y una ampliación a mayor escala de los centros de alimentación terapéutica y suplementaria. Además, se necesitan programas de desarrollo para ampliar los servicios de nutrición y salud a los niños y niñas más jóvenes. 

Una intervención oportuna permite salvar vidas

La crisis de la nutrición afecta sobre todo a los recién nacidos y a los niños menores de dos años, que sufren bajo peso al nacer, no reciben suficiente leche materna, no ingieren alimentos complementarios adecuados y no tienen acceso a servicios básicos de la salud eficaces.

El nuevo llamamiento de financiación de las Naciones Unidas tiene como objetivo cambiar lo que muchas veces ha parecido como un ciclo inevitable en la región del Sahel, y una respuesta rápida podría cambiar radicalmente las cosas. “Siempre que podemos invertir en las primeras etapas, sabemos que estamos salvando las vidas de miles y miles de niños”, dice el Representante de UNICEF en Níger, Aboudou Karimou Adjibade.
 
El llamamiento beneficiará a 22 proyectos humanitarios en el Sahel en las esferas de la agricultura, la asistencia con alimentos, la nutrición y la salud, y contará con la participación de varios organismos de las Naciones Unidas y otros aliados. La experiencia en Níger en 2005 demuestra la eficacia de una toma rápida de medidas.

Desde julio hasta diciembre, 325.000 niños y niñas se beneficiaron de los programas de alimentación que reciben apoyo de UNICEF, con unas tasas de recuperación de alrededor de un 90%. UNICEF pudo también distribuir 4.259 toneladas de puré UNIMIX a los centros de alimentación terapéutica, más de 42 toneladas de leche terapéutica y 166 toneladas de Plumpy, una pasta de cacahuates rica en vitaminas. Este año, entre el 1 de enero y el 16 de marzo, un programa de nutrición para situaciones de emergencia que recibe apoyo de UNICEF admitió 33.895 niños y niñas desnutridos.

Entre los aliados que trabajan junto UNICEF y el gobierno de Níger en la campaña a gran escala para luchar contra la desnutrición se encuentran otros organismos de las Naciones Unidas y 24 ONG internacionales, entre ellas Acción Internacional contra el Hambre, Helen Keller International, Médecins Sans Frontières, Plan International y Save the Children.


 

 

Vídeo (en inglés)

Corresponsal de UNICEF, Jane O´Brien, nos informa sobre cómo UNICEF trabaja para mejorar el cuidado infantil en Níger, en donde el amamantamiento no es conciderado bueno por razones tradicionales.

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