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Inmunización

La polio

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© UNICEF/HQ04-0110/Nesbitt
Un lactante recibe una dosis de la vacuna antipoliomielítica oral en la clínica del campamento de desplazados Jah Tondo, localizado cerca de Monrovia, la capital de Liberia.

La Polio

Total mundial de casos de poliomielitis causados por virus silvestres desde 2006: 1.997

 

La enfermedad:

La poliomielitis, o polio, es una enfermedad viral altamente contagiosa que afecta al sistema nervioso. Los niños se pueden infectar con la polio al comer o beber alimentos y bebidas contaminas con el virus o cuando entran en contacto directo con la saliva o las heces de una persona infectada. El virus penetra en el cuerpo por vía oral y viaja hasta los intestinos donde se multiplica. Después, el virus pasa al flujo sanguíneo y ataca al sistema nervioso –la espina dorsal y el cerebro. El virus daña las células y puede causar parálisis, a veces de la noche a la mañana. Generalmente, la polio afecta a los menores de tres años, pero los adultos también pueden contraerla.

 

Síntomas:

Muchos de los afectados con el virus no presentan síntomas pero pueden pasar a otros el virus. Otros pueden mostrar algún síntoma de tres a cinco días después de haber estado expuestos al virus. Hay tres clases de virus y todos ellos pueden causar parálisis. Los niños y niñas que sufren esta enfermedad padecen fiebre, dolores de cabeza, fuertes dolores musculares, espasmos y sensación de debilidad. También pueden tener temblores y problemas para tragar. La parálisis crónica a veces se desarrolla con rapidez – normalmente en la primera semana – y los niños pierden el control de sus piernas y brazos. Algunos de los que sufren parálisis mueren cuando el virus ataca los músculos utilizados para respirar.

 

La inmunización:

La polio es incurable pero puede prevenirse con la vacunación. Se usan dos tipos de vacunas. La primera utiliza un poliovirus vivo atenuado y se administra vía oral con gotas. En países donde el poliovirus salvaje todavía está activo, se usa esta vacuna oral de la polio (VPO) porque su administración no requiere más que un mínimo de preparación y equipamiento. La segunda, es una vacuna inactivada (muerta) que se administra mediante inyección. La vacuna de polio inactivada se usa principalmente en los países donde el poliovirus salvaje ya ha sido erradicado.

 

La vacuna antipoliomielítica oral

La vacuna antipoliomielítica oral es la vacuna que recomienda la OMS para la eliminación de la poliomielitis.  Una dosis de la vacuna OPV consiste en dos gotas que se administran por vía oral. Para que los niños y niñas queden completamente inmunizados contra esa enfermedad deben recibir por lo menos tres dosis de la vacuna antipoliomielítica oral. La Organización Mundial de la Salud (OMS) recomienda que los niños reciban la primera dosis al nacer y las demás espaciadas cada cuatro semanas, por lo menos.

 

Sin embargo, el mal estado de salud y la desnutrición pueden retardar la “conversión” de la vacuna antipoliomielítica por parte del sistema inmunológico del niño vacunado. A eso se debe que para inmunizar completamente a algunos niños y niñas que pertenecen a comunidades pobres se necesiten más de tres dosis de la vacuna, que no tienen efectos nocivos para la salud. Es imprescindible que todos los niños reciban todas las dosis de la vacuna, y de hecho, cuantas más dosis reciben más protegidos están contra la poliomielitis.

 

UNICEF se hace cargo de la adquisición de todas las vacunas antipoliomielíticas orales que se emplean en los días nacionales de inmunización, que desde el inicio de la campaña superan los 10.000 millones de dosis. Todas las vacunas que adquiere UNICEF provienen de fabricantes que cuentan con la aprobación oficial de la OMS para producir vacunas que cumplen con las normas más exigentes de calidad.

 

En el marco de su compromiso con la supervivencia de los niños y niñas, UNICEF también suministra un 40% de las vacunas del mundo. Esas vacunas sirven para combatir enfermedades como la poliomielitis, el sarampión y el tétanos materno y neonatal, y para salvar cientos de miles de vidas jóvenes en más de 100 países del mundo.

 

La vacuna antipoliomielítica monovalente oral

Las vacunas antipoliomielíticas monovalentes orales –conocidas por sus iniciales en inglés, mOPV– contra las tres cepas de virus de esa enfermedad se emplearon de manera generalizada en los albores de la vacunación antipoliomielítica, en el decenio de 1950 y principios del siguiente. A partir de 1963, comenzaron a ser reemplazadas por las vacunas antipoliomielíticas trivalentes orales (tOPV), debido a su simplicidad en materia operacional y logística. Las vacunas tOPV posibilitan la protección simultánea contra las tres cepas silvestres del virus de la poliomielitis, lo que reviste gran importancia cuando en una región determinada hay más de un virus silvestre de la poliomielitis. 

 

En septiembre de 2004, el Comité Consultivo Especial sobre la Erradicación de la Poliomielitis –un organismo mundial de asesoramiento técnico– examinó varias maneras de incrementar los efectos de las actuales actividades de eliminación de la enfermedad, especialmente las que se realizan en los países donde ésta tiene carácter endémico. Basándose en datos convincentes que demostraron las ventajas de emplear la vacuna mOPV1, ese Comité recomendó que se aumentara el número de niños y niñas inmunizados. También recomendó el uso de la vacuna mOPV1 en las campañas de inmunización complementarias en las regiones donde sólo circulaban cepas silvestres del virus de la poliomielitis tipo 1. Desde entonces, la vacuna mOPV1 se ha empleado en 24 países. Esa vacuna resultó fundamental durante la etapa final de la eliminación del virus silvestre de la poliomielitis en Egipto. En la India y Nigeria, esa vacuna ha tenido un notable éxito en la lucha por la reducción de la propagación del virus silvestre de tipo 1. El otro tipo de vacuna monovalente contra la poliomielitis es la vacuna tipo 3, conocida como mOPV3. En la India ya se ha usado la vacuna mOPV3 en zonas especialmente establecidas, y en Nigeria y el Pakistán se han completado los trámites de obtención de licencias para el empleo de la vacuna mOPV3, que comenzarán a usar en breve.

 

Enlaces

La eliminación de la poliomielitis (UNICEF)
La Organización Mundial de la Salud (hojas de datos, documentos principales, recuentos de casos)
La Iniciativa Mundial de Erradicación de la Poliomielitis (recuento más reciente de casos de poliomielitis, documentos fundamentales, calendario de inmunización, etc.)

[Fuentes: la OMS y el UNICEF]