Panorama: la India

UNICEF e IKEA suministran sales de rehidratación oral y pastillas de zinc para proteger a los niños de la India

Imagen del UNICEF
© UNICEF/2010/Crouch
Rita Kumari, una agente sanitaria de la región de Bihar, en la India, explica a un grupo de aldeanos los beneficios de las sales de rehidratación oral y las tabletas de zinc.

Por Diana Coulter

PAKAULI, la India, 24 de agosto de 2010 - Asegurándole que es “dulce, muy dulce” la agente sanitaria Rita Kumari logra que Kajal, de dos años de edad, abra la boca y trague una cucharada.

“Ya está, pequeña, ahora te sentirás mejor y estarás a salvo”, dice Kumari. La niña traga las últimas gotas de la pastilla de zinc diluida con que se curará de un ataque de diarrea, una enfermedad potencialmente mortal.

Una enfermedad aterradora

Kumari es una anganwadi, o agente sanitaria y de nutrición, que trabaja en el estado de Bihar, en la India. Una de sus labores cotidianas es el suministro a los niños y niñas de suplementos de zinc y otras “golosinas”, como la solución de rehidratación oral que prepara en presencia de los habitantes de la aldea para que aprendan el tratamiento.

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Anita Chaurasia, una agente sanitaria, junto a Priyanshu, de ocho meses de edad, y varios paquetes de sales de rehidratación oral y pastillas de zinc en la aldea de Rajasan, en la India.

Amod Paswan, el padre de Kajal, la observa con preocupación, ya que recuerda que pocos años atrás una niña de la zona murió debido a un grave ataque de diarrea. Cuando su hija comenzó a vomitar y a tener otros síntomas de diarrea, él y su esposa, Sita Devi, acudieron de inmediato al centro anganwadi a pedir ayuda a Kumari.

“Estábamos muy asustados y preocupados, porque sabíamos que nuestra hija corría peligro de muerte”, explica Paswan.

Miles de niños y niñas mueren anualmente en la India debido a la diarrea y sus complicaciones. Sin embargo, el 88% de las muertes que se producen en el mundo debido a la diarrea podrían haberse prevenido mediante la difusión de información básica sobre la salud y el empleo de un tratamiento simple. En Bihar se están tomando esas medidas y salvando muchas vidas gracias al generoso aporte de la Iniciativa Social IKEA, el organismo filantrópico de la empresa internacional de muebles.

Alianza con IKEA

En alianza con UNICEF y los gobiernos estatal y nacional, los fondos de IKEA contribuyen a movilizar a la gente a todos los niveles del sistema de atención de la salud en tres distritos de Bihar, donde se distribuyen pastillas de zinc y sales de rehidratación oral a los niños y niñas con diarrea.

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Rita Kumari, una agente comunitaria de la salud, administra una solución de zinc y sales de rehidratación oral a un niño de corta edad en la aldea india de Pakauli.

Hasta la fecha, esa ayuda ha posibilitado el tratamiento de unos 15.000 niños y niñas que, de otra manera, podrían haber muerto debido a la enfermedad.

Por lo general, la diarrea es mortal debido a que provoca deshidratación grave. En otros casos, los niños mueren de desnutrición, ya que los sucesivos ataques de la enfermedad les provocan la pérdida de micronutrientes esenciales, especialmente el zinc. La carencia de zinc debilita el sistema inmunológico de los niños, quienes quedan en situación de vulnerabilidad ante posibles ataques de neumonía, paludismo y otras enfermedades.

Elevada tasa de curación

Ese círculo vicioso de pobreza, desnutrición y carencia de atención adecuada de la salud es lo que también combate Anita Chourasia, otra trabajadora anganwadi de Bihar.

“La tasa de curación es muy elevada”, afirma Chourasia con respecto a los avances logrados desde que comenzó a aplicarse en la región el programa de la Iniciativa Social de IKEA. “El tratamiento con zinc brinda tanta protección que desde hace muchos meses los niños que lo han recibido no han vuelto a tener ataques de diarrea”.

Una de las madres a quien Chourasia brinda orientación es Puja Devi, cuyo hijo de ocho meses, Priyanshu, tiene diarrea y vómitos.

Priyanshu, que viste prendas amarillas con bordes dorados, llora y se queja, sacudiendo violentamente las pequeñas pulseras de metal en sus muñecas. Su madre sospecha que se enfermó debido a que ingirió leche o agua contaminada. Chourasia le explica a la madre la manera en que debe disolver diariamente una pastilla de zinc en una cucharada de agua potable o de leche materna y administrársela al niño durante 14 días consecutivos, además de darle de beber periódicamente la solución de rehidratación oral.

El nuevo tratamiento, que se usa de manera conjunta con el amamantamiento, la alimentación continuada y el empleo selectivo de antibióticos, no sólo reduce la gravedad de la diarrea sino también las probabilidades de que el paciente vuelva a sufrir esa enfermedad.

La ampliación del programa

Desde la puesta en marcha del programa de suministro sin cargo de suplementos de zinc y rehidratación oral en tres distritos de Bihar, la iniciativa se ha ampliado a una cuarta parte del territorio del estado. La ampliación del proyecto ha sido posible gracias a una alianza entre el gobierno de Bihar, la red internacional de colaboración sanitaria conocida como la Iniciativa sobre micronutrientes y UNICEF. El gobierno de Bihar guarda la esperanza de que en el futuro pueda ampliar el programa para que beneficie a toda la población del estado.

El proyecto que ha posibilitado esta novedosa alianza podría ayudar de manera significativa a que la India logre para 2015 la meta de reducción de la mortalidad infantil en dos terceras partes fijada en los Objetivos de Desarrollo del Milenio de las Naciones Unidas.

Minhaj Alam, jefe administrativo del distrito de Vaishali del estado de Bihar, apoya la ampliación del programa porque comprende muy bien el terrible miedo que sienten los progenitores cuando sus hijos enferman. Hace pocos meses, un hijo de Alam murió debido a la diarrea.

“Los niños pueden enfermarse muy gravemente, y muy rápidamente”, afirma. “Comen y beben muy poco, y se deshidratan. Es aterrador”.

El funcionario agrega que el programa de suministro de suplementos de zinc y rehidratación oral ha logrado cambios importantes en la región. “Queremos que todos los padres y niños sepan que aquí están protegidos”, concluye Alam.


 

 

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