Panorama: la India

UNICEF e IKEA se alían para que los bebés del estado indio de Jharkand sean más saludables

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© UNICEF/2010/Crouch
Chilgi Topo y su hija Sushima en un centro de salud “anganwadi” en el estado indio de Jharkhand.

Por Diane Coulter

KHUNTI, India, 2 de septiembre de 2010 – Bilkani Sangha sacude la cabeza con un gesto de incredulidad al recordar la primera vez que alimentó a su bebé recién nacido. Recuerda que humedeció un trozo de tela en una solución de leche de cabra tibia con miel y hierbas silvestres y que luego dejó caer las gotas del líquido en la pequeña boca de su hijo.

En aquella ocasión no se le permitió amamantar al niño durante casi dos días, hasta que se extrajo de sus pechos –y se desechó– todo el calostro que había producido. Los aldeanos le dijeron que esa primera leche que produce la madre después de dar a luz era “sucia” e “inservible”.

Como solía ocurrir con todas las madres que acababan de dar a luz, a la Sra. Sangha se le negó alimento durante tres días, en los que sólo pudo consumir una infusión de cúrcuma como parte de un rito de purificación que la dejó tan débil que casi no tuvo fuerzas para comenzar a amamantar a su hijo.

Apoyo a las madres de recién nacidos

En aquel entonces, si el recién nacido perdía peso o tenía ataques de vómitos o de diarrea, los pobladores de la aldea lo adjudicaban a la mala suerte y no a las prácticas de alimentación antihigiénicas.

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Bikani Sangha, izquierda, es una de las 9.000 mujeres que cuidan niños y se desempeñan como agentes sanitarias en las aldeas del estado de Jharkhand, en la India.

 “Ésas eran nuestras costumbres y tradiciones, y eran muy malas para los bebés”, comenta la Sra. Sangha, de 50 años de edad.

Su hijo logró sobrevivir y hoy es un hombre de 25 años. Sin embargo, la Sra. Sangha conoció a otros niños y niñas que, debido a esas prácticas, se fueron debilitando hasta sufrir desnutrición grave o, en algunos casos, la muerte.

“Por eso me alegra tanto poder enseñar a las madres de mi aldea cuáles son las prácticas adecuadas”, señala la Sra. Sangha, que en la actualidad se desempeña como agente de salud, o “anganwadi”, en su aldea. “Les explico que la lactancia materna es la mejor manera, y la única manera, de alimentar a los recién nacidos”.

Esta mujer forma parte de las 9.000 anganwadis del estado indio de Jharkhand que brindan apoyo y educación en materia de lactancia materna a unos 1,3 millones de familias.

Ayuda a los más vulnerables

El programa de las anganwadis, que se lleva a cabo en colaboración con UNICEF y los gobiernos de la India y del estado, recibe el generoso apoyo financiero de la Iniciativa Social IKEA, que es el organismo filantrópico de la compañía internacional de muebles y enseres domésticos.

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En Jharkhand, un estado de la India con elevadas tasas de pobreza, una madre amamanta a su hijo.

Una elevada proporción de los pobladores del estado de Jharkhand se encuentra por debajo del nivel de pobreza, y muchos de ellos pertenecen a poblaciones indígenas. Muchos niños y niñas de Jharkhand sufren desnutrición.

La tasa promedio de desnutrición aguda, o emaciación, de la India, es dos veces más alta que la de África subsahariana y 10 veces más elevada que la de América Latina. Se calcula que en este país unos 25 millones de niños y niñas menores de cinco años sufren emaciación y que unos 60 millones tienen peso inferior al normal. Por lo general, los niños y niñas padecen estos problemas de salud en la etapa prenatal y durante los dos primeros años de vida, con el consiguiente retraso en el crecimiento, el desarrollo cerebral, el posible desempeño escolar y la capacidad productiva en la edad adulta.

La mayoría de los niños afectados pertenece a las familias más pobres de la región.

Nuevos hábitos

Una de las mujeres que recibe ayuda de la Sra. Sangha es Taramani Devi, madre de una niña de dos meses llamada Lalita, a quien amamanta. La niña está semioculta entre los pliegues del sari color verde olivo de la Sra. Devi, y a veces sólo se le ven los pies, cuyos tobillos están adornados por pequeñas pulseras de plata. La familia de la niña pertenece a la tribu indígena mahto.

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Varios pobladores de la aldea de Phudi congregados frente al centro de salud anganwadi de esta comunidad del estado indio de Jharkhand, donde participarán en una clase de educación sobre nutrición.

La Sra. Sangha le recomienda a la madre que se recline contra una pared de adobe para estar más cómoda mientras conversan sobre varios aspectos del amamantamiento, como la posición más adecuada de los brazos de la madre y la intensidad con que la niña succiona del pezón.

 “Antes, las mujeres amamantaban a sus hijos mientras caminaban o trabajaban”, explica la Sra. Sangha. “Y no sabían si sus hijos se estaban alimentando, o si habían ingerido suficiente alimento”.

Debido a que antes de dar a luz había tenido varias reuniones de información con la agente de salud, la Sra. Devi comenzó a amamantar a su hija en la hora inmediatamente posterior al nacimiento. También sabía que debía alimentarse con lentejas y arroz para ganar fuerzas y producir leche adecuada en cantidad suficiente. Además, la madre alimentó a la niña con el calostro, ya que la Sra. Sangha le explicó que para los bebés esa primera leche es como una inmunización inicial.

Mientras observa a su hijo Karthik, de cuatro años de edad, la Sra. Devi comenta que su hija menor ya es más fuerte que su primogénito. “Lalita crece muy bien porque la amamanto desde que nació”, explica.

Cuidados y amor

La relación entre la Sra. Sangha y la Sra. Devi constituye uno de los muchos eslabones de una intrincada cadena de apoyo a las mujeres y los niños y niñas que va cubriendo lentamente toda la India.

Los fondos suministrados por la Iniciativa Social IKEA financian un proyecto trienal que llevan a cabo UNICEF y el Gobierno de la  India desde 2009 y cuyo objetivo consiste en ampliar el programa de las anganwadis de manera que beneficie a unos 22 millones de niños y niñas de todo el país. El programa, que en Jharkhand es conocido por el nombre de “Dular”, que significa “cuidados y amor”, ya se ejecuta en cinco distritos del estado.

Según una reciente evaluación, las madres de las aldeas donde se implementa el programa Dular tienen tres veces más probabilidades que las demás mujeres de amamantar a sus recién nacidos de manera exclusiva y de evitar las prácticas tradicionales anticuadas. Esas mujeres tienden en mayor grado que las otras madres a alimentar a sus recién nacidos con el calostro, y sus hijos tienen tasas de peso inferior al normal mucho menores que el resto de los niños y niñas del estado.

“La lactancia materna habitual ya no representa un obstáculo sino que se trata de un logro”, comenta la Sra. Devi. “Se ha convertido en una práctica completamente aceptada por la población”.

 Mejor alimentación

Como señala el Dr. Prakash Gurnani, Jefe de la Oficina de UNICEF en Jharkhand, el amamantamiento es el método más básico y eficaz de prevención de la desnutrición y de aumento de las defensas contra las enfermedades.

También se trata de uno de los factores que posibilita el avance de la India hacia la meta referida a la salud infantil de los Objetivos de Desarrollo del Milenio de las Naciones Unidas. Esos Objetivos, que se aprobaron internacionalmente con el propósito de reducir la pobreza en todo el mundo, proponen una reducción en dos terceras partes para el año 2015 de las tasas mundiales de mortalidad de menores de cinco años.

 “Es maravilloso poder contar aquí con la ayuda de la Iniciativa Social IKEA”, termina diciendo el Dr. Gurnani. “¿Puede haber algo mejor que una solución simple y doméstica que no cuesta prácticamente nada y que puede mejorar tanto la vida de tantos niños y niñas?”.


 

 

World Breastfeeding Week 2010

Promoting breastfeeding remains a top health priority in Syria
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UNICEF and IKEA partner for healthier babies in Jharkand state, India

Health workers build a network of support for new mothers in Uzbekistan

World Breastfeeding Week highlights the role of health professionals
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Breastfeeding shapes a quiet revolution in Niger
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Exclusive breastfeeding for healthy babies in Chad

News note: Somali communities urged to promote breastfeeding

A successful start in life: Improving breastfeeding in West and Central Africa [PDF]

Breastfeeding: Just 10 Steps – the Baby Friendly Way [PDF]

World Breastfeeding Week website
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