Agua, saneamiento e higiene

UNICEF promueve un saneamiento ambiental adecuado con motivo del Día Mundial del Agua 2008

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En la aldea de Kobelema, Liberia, varios niños se dirigen a la letrina suministrada por UNICEF. En los países que carecen de saneamiento ambiental adecuado, las letrinas privadas podrían contribuir enormemente a mejorar la salud de los niños.

Por Elizabeth Kiem

NUEVA YORK, Estados Unidos, 19 de marzo de 2008 – Al igual que todos los días, durante el Día Mundial del Agua, alrededor de 2.500 millones de personas no podrán defecar en un inodoro o una letrina. A pesar de que este es un tema que la mayoría de la gente evade por vergüenza, es crucial tratarlo para que las iniciativas dirigidas a reducir la mortalidad infantil tengan éxito.

Debido a la falta de letrinas adecuadas, todos los años se producen en nuestro medio vital 200 millones de toneladas de desechos no tratados. Esos desechos están llenos de agentes patógenos que provocan enfermedades diarreicas, la segunda causa de mortalidad entre los niños menores de cinco años.

Reducir la exposición a los excrementos humanos mediante el uso de inodoros y letrinas apropiadas evita todos los años aproximadamente 400 millones de casos de contaminación. Una encuesta reciente entre 11.000 profesionales de la salud para The British Medical Journal determinó que el saneamiento es el mayor hito médico de los últimos 150 años, más que la penicilina, la utilización de la anestesia y el mapa del genoma humano.

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Una niña utiliza el lavamanos, mientras otras hacen fila para usar los servicios de la Escuela Primaria San Antonio, en la provincia de Capiz, Filipinas. UNICEF dotó a la escuela de agua corriente y servicios mejorados de saneamiento.

El saneamiento, “huérfano institucional”

Suministrar letrinas no es solamente una medida eficaz de salud pública; también es una medida asequible.

“El saneamiento apropiado no tiene por qué ser costoso”, dijo Clarissa Brocklehurst, Jefe de la Sección de Agua y Saneamiento Ambiental de UNICEF. “Una letrina de pozo sencilla, un hoyo excavado en la tierra con una tapa que ajuste bien, es una solución tan conveniente como un retrete con descarga de agua”.

El acceso a un saneamiento adecuado puede ser barato y fácil, siempre y cuando la gente reconozca su importancia. La aversión generalizada a hablar sobre temas que implican necesidades fisiológicas –más aún, la aversión a abordar estos problemas– ha convertido al saneamiento en un “huérfano institucional… atrapado entre los ministerios de salud y de asuntos hídricos”, dijo Brocklehurst.

Invertir en saneamiento ambiental no solo influye en la salud pública. Según una encuesta de la Organización Mundial de la Salud, por cada dólar que se dedica al Objetivo de Desarrollo del Milenio 7 –reducir a la mitad, para 2015, la proporción de personas que carecen de servicios satisfactorios de saneamiento–, se ahorrarán 9 dólares en costos de salud, educación y protección del medio ambiente.

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Un cartel de la campaña de sensibilización “WASH” (agua, saneamiento e higiene para todos) urge a encontrar rápidamente una solución para el problema de la falta de retretes en todo el mundo.
De igual manera, la inacción tiene un alto costo. Así, el brote de cólera de 1991 en el Perú, que se originó en el uso de agua no apta para el consumo en los barrios marginales y los asentamientos de precaristas, costó a la economía del país 1.000 millones de dólares en apenas 10 semanas; esto es, más del triple de la inversión total del Perú en mejoras para los sectores de agua y saneamiento durante la década de 1980.

Campaña “¡Encontremos rápidamente una solución!”

El Día Mundial del Agua se celebra en todos los lugares donde la utilización de agua no apta para el consumo contribuye al 88% de las enfermedades. En 2008, que también es el Año Internacional del Saneamiento, el mensaje para todos los gobiernos del mundo es que los objetivos relacionados con el agua salubre no se podrán conquistar mientras no se aborde directamente la crisis actual en materia de saneamiento ambiental.

Para destacar la urgencia que amerita la solución de este problema, una nueva campaña publicitaria de la iniciativa WASH (que significa “lavar” en inglés, y al mismo tiempo representa las siglas de agua, saneamiento e higiene para todos) pone de relieve el número cada vez mayor de personas afectadas en el mundo entero. En los carteles de la campaña, que muestran el símbolo universal que identifica los baños de los hombres y las mujeres, se lee: “¡Encontremos rápidamente una solución! 2.600 millones de personas esperan poder utilizar un retrete”.

Hace poco tiempo, 2.400 millones de personas estaban a la espera de ese día.


 

 

Vídeo (en inglés)

20 de marzo de 2008:
La corresponsal de UNICEF Elizabeth Kiem se refiere al tema de las heces humanas y su tratamiento, que ha sido siempre un tema tabú, pero que es fundamental abordar para poder alcanzar los objetivos mundiales en materia de saneamiento ambiental.
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La corresponsal de UNICEF Amy Bennett informa sobre 'Defender a aquellos que no se pueden sentar', un acontecimiento patrocinado por UNICEF y Naciones Unidas Water para promover y concienciar sobre la importancia del saneamiento.
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Audio

4 de marzo 2008: Roberto Lenton, presidente del Consejo Colaborativo de agua potable y saneamiento, habla con Radio UNICEF sobre como un buen saneamiento es fundamental para la salud y el desarrollo infantil.
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