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Las Naciones Unidas inauguran el Año Internacional del Saneamiento con el objetivo de confrontar la crisis mundial

© UNICEF Guyana/S.Henry

NUEVA YORK, 21 de noviembre de 2007 – Las Naciones Unidas iniciaron hoy oficialmente las actividades del Año Internacional del Saneamiento, cuyo objetivo consiste en mejorar la situación de los 2.600 millones de personas que carecen de instalaciones de saneamiento ambiental adecuadas en todo el mundo. Unos 1,5 millones de niños y niñas mueren anualmente en el mundo como consecuencia de la carencia de agua potable, saneamiento ambiental adecuado y condiciones higiénicas saludables.

“El acceso al saneamiento ambiental se relaciona estrechamente con prácticamente todos los Objetivos de Desarrollo del Milenio, en especial con los que se refieren al medio ambiente, la educación, la igualdad de género y la reducción de la mortalidad en la infancia y de la pobreza”, afirmó el Secretario General de las Naciones Unidas, Ban Ki-moon. “Se calcula que unas 42.000 personas mueren semanalmente debido a enfermedades relacionadas con la calidad deficiente del agua que consumen y a que no disponen de saneamiento ambiental adecuado. Se trata de una situación inaceptable”.

El Año Internacional del Saneamiento de 2008 fue establecido en diciembre del 2006 por la Asamblea General de las Naciones Unidas con el objetivo de dar prioridad a esa crisis mundial en el temario internacional.

“Hoy pasamos de la etapa de la planificación a la etapa de la ejecución”, afirmó Su Alteza Real, el Príncipe Willem-Alexander de los Países Bajos, que preside la Junta Asesorasobre Agua y Saneamiento del Secretario General de las Naciones Unidas. “Para que podamos conquistar el Objetivo de Desarrollo del Milenio referido al saneamiento, así como los demás objetivos en materia de desarrollo, es fundamental que avancemos de manera más rápida”.

Pese a que más de 1.200 millones de habitantes del mundo lograron acceso a los servicios de saneamiento mejorado entre 1990 y 2004, quedan aún unos 2.600 millones de personas –entre ellas unos 980 millones de niños y niñas– que continúan careciendo de ese servicio esencial. El mundo deberá avanzar a paso más acelerado para poder conquistar el Objetivo de Desarrollo del Milenio de reducir a la mitad para 2015 la proporción de personas que no cuentan con acceso al saneamiento ambiental básico, como las letrinas simples.

De mantenerse la actual tendencia, en 2015 unos 2.400 millones de habitantes del mundo carecerán de servicios de saneamiento ambiental básico, y los niños y niñas seguirán pagando buena parte del costo de esa carencia en vidas perdidas, falta de educación escolar, enfermedades, desnutrición y pobreza.

© UNICEF Guyana/S.Henry

La carencia de baños, que obliga a las mujeres a defecar de noche y en sitios recónditos, constituye una amenaza a su seguridad. El saneamiento ambiental fomenta la dignidad, la privacidad y la seguridad, especialmente en el caso de las mujeres y las niñas. Cuando las escuelas cuentan con instalaciones sanitarias adecuadas, aumentan las probabilidades de que las niñas, en especial las que llegan a la pubertad, no abandonen sus estudios.

“Para garantizar que las niñas reciban la educación que merecen, es esencial que en las escuelas haya letrinas, e instalaciones para lavarse las manos, limpias, seguras y dignas”, afirmó Ann M. Veneman, Directora Ejecutiva de UNICEF. “Cuando las niñas reciben una educación, toda la comunidad se beneficia. El Año Internacional del Saneamiento subraya la necesidad de invertir en instalaciones de saneamiento apropiadas en todo el mundo”.

Durante este Año se llevarán a cabo varias importantes conferencias regionales sobre el saneamiento ambiental como parte de iniciativas de creación de capacidad, entre ellas una conferencia dedicada al saneamiento ambiental en las escuelas. También se fomentará el establecimiento de alianzas entre los sectores público y privado para acelerar el progreso y la promoción de las gestiones relacionadas con el saneamiento ambiental, así como para generar un mayor grado de conciencia sobre esos temas. Mediante esas alianzas, también se tratará de obtener fondos adicionales para los proyectos respectivos y elaborar programas de acción a escala nacional.

Se calcula que mediante el mejoramiento de las instalaciones de saneamiento ambiental se podría reducir en más de una tercera parte la tasa de mortalidad por enfermedades diarreicas de los niños y niñas de corta edad. Si a ello se sumara el fomento de las prácticas higiénicas, como el lavado de las manos, sería posible reducir en dos terceras partes el número de muertes. También resultaría muy útil acelerar el desarrollo económico y social de los países donde el saneamiento ambiental deficiente es causa importante de la disminución productiva y la asistencia escolar.

Para poder avanzar en materia de saneamiento ambiental se requiere una amplia cooperación que abarque las alianzas públicas y privadas, la participación comunitaria y la concienciación de la población. Mediante una inversión anual de unos 10.000 millones de dólares se podría reducir a la mitad la proporción de personas que carecen de saneamiento ambiental básico para 2015. De mantenerse ese nivel de inversión se podría lograr que todos los habitantes del mundo dispusieran de servicios de saneamiento ambiental básicos en el plazo de una o dos décadas. Esos 10.000 millones de dólares constituyen menos del 1% de los gastos militares mundiales correspondientes al año 2005, una tercera parte de lo que se gasta anualmente en el mundo en agua embotellada y aproximadamente lo mismo que gastan anualmente los europeos en helados. Pese a que los fondos necesarios para el suministro de saneamiento ambiental no son particularmente elevados, los réditos que se pueden obtener de esas inversiones son potencialmente enormes.

La inauguración del Año Internacional del Saneamiento, que se desarrollará durante todo 2008, fue organizada por el Departamento de Asuntos Económicos y Socialesde las Naciones Unidas, en colaboración con el Equipo de Trabajo sobre el Agua de las Naciones Unidas especializado en saneamiento ambiental. A la ceremonia inaugural asistieron representantes de los estados miembros de las Naciones Unidas, de diversas ONG y agrupaciones cívicas, del mundo académico y del sector privado, así como los integrantes de la Junta Asesora sobre Agua y Saneamientodel Secretario General de las Naciones Unidas.

“El saneamiento ambiental no es algo sucio sino un factor fundamental del bienestar humano y el desarrollo sostenible”, comentó el Sr. Sha Zukang, Secretario General Adjunto de Asuntos Económicos y Sociales. “Debemos poner de relieve esa crisis silenciosa”.

Para mayor información
Martina Donlon, Departamento de Información Pública de las Naciones Unidas
Tel: 212 963 6816, email: mailto:donlon@un.org
Kate Donovan, División de Medios de Comunicación de UNICEF
Tel: 212 326 7452, email: kdonovan@unicef.org

O consulte www.sanitationyear2008.org

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Acerca de UNICEF
UNICEF trabaja sobre el terreno en más de 150 países y territorios para ayudar a los niños y niñas a sobrevivir y avanzar en la vida desde la primera infancia hasta la adolescencia. UNICEF es el mayor proveedor de vacunas para los países en desarrollo, y apoya la salud y la nutrición de la infancia, el abastecimiento de agua y saneamiento de calidad, la educación básica de calidad para todos los niños y niñas, y la protección de los niños y las niñas contra la violencia, la explotación y el SIDA. UNICEF está financiado en su totalidad por las contribuciones voluntarias de individuos, empresas, fundaciones y gobiernos.

 

 
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